China – Silk Road / Route de la Soie

China - Silk Road / Route de la Soie dans Album photo drapeau-grande-bretagne Once back in Xining from Tibet, we find our truck Serko in good shape at the Isuzu Dealer, and our previous guide Tony arrives from Urumqi to escort us through the Silk Road.  It is already late on 13th July, but we do not resist driving 70km to go away from Xining, and sleep near a small village, besides a colza field.

Heading Northwards, we first cross the Qilian range, with three passes above 3500m and a plateau covered with fields of colza looking like a yellow sea.  The temperature is quite low at the top, but climbs up quickly once we go down again to JaYuGuan, our first stop on the Silk Road.  The Tan Dynasty built a fort there, to protect what was then the Western march of the Empire, and the Great Wall starts from there too.  A trip to China would not be complete without a few family photos on the Wall!

In China, the Silk Road consists of several routes, North or South of the Taklimakan and Gobi deserts.  There is now a modern highway nearly all the way to Kashgar, and what used to take three to six months to travel with camels can now be driven in one week (400 km per day over nearly 3000km).  Our second stop is at DunHuang, famous for the Mogao caves built 14 centuries ago, one of which, the Library Cave, was re-discovered in early 1900’s with 15,000 scrolls and silk paintings, now in several museums in Europe.  From there, the landscape becomes really unhospitable, with nothing except power line poles on one side, the abutment of the TianShan range on the other, and temperatures rising above 35°C.

Durpan is a great oasis in the desert, thanks to its traditional irrigation system consisting of wells connected by tunnels down the slope, to collect underground water coming from the TianShan.  This so called Carez irrigation system started 2000 years ago and at one time comprised 5000km of tunnels and 172,000 wells.  It features among the three major works completed in China with the Great Wall and the Grand Canal, and is still in use.  What better way to escape the heat than to visit a tunnel?  But beware once back to the 38°C outside!

Apart from kilometres and kilometres of boring road – thank God the children could play on their Apple toys during the drive – we were lucky to stop on the Bostan lake to take a swim and cool down from the heat before Korla.  Another noticeable part was where the highway followed a deep canyon to cross one TianShan range, with sand dunes flowing from the top of one side of the canyon.  Great fun to slide down the sand with the kids!

After Aksu, we reach Kashgar at last, at the Western tip of China.  This is no longer the mythical trade town where goods coming by caravan from East and West were exchanged.  However, it is quite fun to see the Sunday live stock market, where sheep, cows, yacks arrive on all sorts of vehicles to be sold.  The Yellow Mosque and surrounding bazaar is also a great remain of the golden age of the Silk Road, although being fast refurbished (ie rebuilt) to a Chinese way.

This week over the Silk Road concludes our China crossing.  China is definitively a big big country, where we drove 7000km (add another 4000km for train and minivan in Tibet).  After 40 days in China, we are keen to discover a stage of our trip: Central Asia.  In some ways, we are already there, as the Uygur minority has become more and more visible during the last few days!  The Chinese made us sleep in the courtyards of hotels for security reasons since we entered the Xinjiang province.  We must be blind as we have not seen any tension there, but certainly a lot of police check-points!

 

Silk Road - Route de la Soie
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drapeau-francais dans Chine De retour du Tibet à Xining, nous retrouvons notre bon vieux Serko au garage Isuzu, et notre précédent guide Tony arrive d’Urumqi pour nous escorter sur la Route de la Soie.  Il est déjà tard mais nous ne résistons pas à rouler 70km pour quitter Xining, et aller dormir près d’un petit village, le long d’un champ de colza.

Faisant route vers le nord, nous traversons d’abord la Chaine Qilian, avec trois cols au-dessus de 3500m et un plateau couvert de champs de colza ressemblant à une mer jaune que beaucoup de touristes Chinois viennent photographier.  La température est assez basse en montagne, mais remonte rapidement quand nous retrouvons la plaine vers JaYuGuan, notre première étape.  La Dynastie Tan y a construit un fort pour protéger les marches de l’Empire du Milieu, et la Grande Muraille de Chine commence aussi en ce point.  Un voyage en Chine ne serait pas complet sant une photo de famille sur la Muraille!

En Chine, la Route de la Soie consiste en plusieurs itinéraires, au nord ou sud des déserts de Taklamakan et Gobi.  Une autoroute moderne conduit maintenant presque jusqu’à Kashgar, et la traversée qui pouvait prendre de trois à six mois en chameau peut maintenant s’effectuer en voiture en une semaine (400 km par jour sur presque 3000km).  Notre seconde étape est à DunHuang, fameuse pour les grottes Mogao construites à partir du 6e siècle, dont l’une,  la « Grotte Bibliothèque » re-découverte dans les années 1900, abritait 15 000 parchemins et peintures sur soie, maintenant dans plusieurs musées en Europe.  De là, le paysage devient vraiment inhospitalier, avec le néant piqueté de pylônes électriques d’un côté, les contreforts du TianChan de l’autre, et la température qui monte au-dessus de 35°C.

Durpan est une jolie oasis dans le désert, grâce à un système d’irrigation traditionnel consistant en puits connectés par des tunnels le long de la pente, pour collecter les eaux sous-terraines descendant du TianChan.  Ce système appelé Carez est vieux de 2000 ans et comprenait à une époque 5000km de tunnels et 172,000 puits.  Il figure parmi les trois grands travaux Chinois, avec la Grand Muraille et le Grand Canal, et fonctionne encore.  Visiter un tunnel nous permit d’échapper à la chaleur, mais gare au retour à 38°C dehors!

Au milieu de kilomètres et kilomètres de route monotone – Dieu merci, les enfants pouvaient jouer avec leurs IPods et Ipads Apple en route – nous avons plaisir à nous arrêter au Lac Bostan pour nous baigner et nous rafraichir avant Korla.  A un autre endroit remarquable, l’autoroute suit un profond canyon pour traverser une chaine du TianChan, avec des dunes de sable descendant du haut d’un des versants.  Quelle rigolade de descendre la pente de sable en courant avec les enfants !

Après Aksu, nous atteignons enfin Kashgar, à l’extrémité ouest de la Chine.  Ce n’est certes plus la ville mythique où s’échangeaient les marchandises venant en caravanes de l’est et de l’ouest.  Cependant, le Marché au bétail du Dimanche reste très intéressant, où moutons, vaches et yacks arrivent sur toutes sortes de véhicules pour être vendus.  La Mosquée Jaune et le bazar environnant sont aussi un bel héritage de l’âge d’or de la Route de la Soie, même si la vieille ville est en cours de modernisation (ie reconstruction) façon chinoise.

Cette semaine sur la Route de la Soie conclut notre traversée de la Chine.  La Chine est vraiment un grand grand pays, où nous avons conduit 7000km (plus encore 4000km de train et minivan au Tibet).  Après 40 jours en Chine, nous avons hâte de découvrir une autre partie de notre voyage : l’Asie Centrale.  Nous y sommes presque déjà, car la minorité Ouigour d’origine turque est devenue de plus en plus visible ces derniers jours!  Pour des raisons de sureté, les Chinois nous ont fait dormir dans des parkings d’hôtel depuis que nous sommes entrés dans la province du Xinjiang.  Nous devons être aveugles, car nous n’avons vu aucune tension, mais certainement beaucoup de contrôle de police le long de la route!

 


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China – Tibet

China - Tibet dans Album photo drapeau-grande-bretagne While Serko could not cross Tibet, we still had the required permits so we did not want to waste this opportunity to visit the wonders of the roof of the world.  The rail link from Xining to Lhasa – the highest in the world – made a round trip possible.  On Thursday 4th July, the whole family and our Tibetan guide Tsering headed for the station at 21:00.  After two passport and Tibet Permit checks, we were allowed on the platform at 22:30.  This was a total chaos, everyone trying to arrive first to the coach… despite having numbered seats!  The train departed on time at 23:10, for a long ride (about 24 hours) and a harder night without sleepers, as we had to buy 3rd class tickets (hard seaters) for lack of anything else.  Agnes was not happy at all, but we made it, without any headache at the high pass (Tangga La, 5072m altitude).  Arrived in Lhasa at 22:30 on Friday, we were only a couple of passport and Permit checks away from a good night in our hotel.   At last!

The next day was spent in Lhasa, visiting the Potala palace with Thupten, our new guide for Tibet, who was very knowledgeable.  This palace used to be the residence of the Dalai-lama, and despite being empty now, is still a very interesting place to visit for its architecture, the wealth of the Buddhist decorations (Agnes counted more than 4000kg of gold) and the mystic of this high place of Tibetan Buddhism.  We spent the afternoon leisurely walking in the old town of Lhasa, notably on the Barkhor, the pilgrim circuit around the Jokhang temple.  Watching Tibetan pilgrims in all sorts of traditional costumes prostrating in front of the temple was very impressive.

The rest of our stay in Tibet is a five day tour towards Mount Everest with a minivan.  On the way, we crossed several passes above 5000m all with prayer flags, saw a wonderful turquoise lake, many beautiful valleys with yellow colza fields and snow or ice covered peaks in the background, green plateaus with yack or sheep herds watched by nomad famers, etc.  We stopped one night in Gyantse to visit the Kunbun monastery and its great 15th century stupa (still original).  A walk in the Tibetan old town, one of the few still preserved from Chinese modernisation, was like a time travel back to the 19th century!

The 9th July was the big day, with a 100km drive on a dirt road to reach Rongbuk Monastery and the Everest North Face Base Camp (EBC).  The bumpy ride was longer than 4 hours, and the view fully dependant on the weather… which had been rather overcast the previous days.  But we were extremely lucky, and got to see a cloudless North Face.  Agnes was already convinced that this trip to Tibet was a good idea (despite the train ride) and all the children go to appreciate the highest mountain in the world.  To avoid any altitude sickness, we had decided to skip the night at 5200m and return to our hotel at Shegar, 900m below.  Although we did not trek or climb anything that day, the round trip on the Everest dirt track for nearly 9 hours felt like a full mountain climb, hence we were all very pleased and tired once back at the hotel.

Two more days driving back to Lhasa, at average 40km/h due to the check-points every 50km, via Shitgatse, the second largest town in Tibet with its famous monastery.  We could not visit too many monastery in Tibet to avoid boring the children, so we skipped this one too, but had a great walk in the old town, through the market and under the fully renovated (rebuilt 5 years ago) Shitgatse palace, a small copy of the Potala with nothing in it!

Our last afternoon in Lhasa was another great walk in the old town, to take in the mystic atmosphere on the Barkhor prior to heading back to Xining.  The return train ride was much more comfortable, in a 2nd class cabin (hard sleeper) just for ourselves.  Arrived in Xining after a good night sleep, we were all very enthusiastic about resuming our trip with Serko via the Silk Road.  Tibet was a good break for everyone’s morale.

 

Chine - Tibet
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drapeau-francais dans Chine Serko ne pouvait pas traverser le Tibet, mais nous avions encore les permis nécessaires, et ne voulions pas perdre cette opportunité de visiter les merveilles du Toit du Monde!  La voie ferrée de Xining à Lhassa – la plus haute du monde – nous permettait de faire le voyage en boucle.  Alors jeudi 4 juillet, toute la famille et Tsering notre guide tibétain partent en taxi vers la gare à 21h.  Après deux contrôles de passeports et Tibet Permit, nous voilà autorisés à rejoindre le quai à 22h30, dans un chaos total, chacun cherchant à arriver premier au wagon, malgré les places numérotées!  Départ à l’heure à 23h10, pour un long voyage (environ 24 heures) et une nuit encore plus dure sans couchettes, comme nous avions dû prendre des billets de 3e classe (hard seaters), les seuls disponibles.  Agnès n’était pas contente du tout, mais nous avons survécu sans même un mal de tête au col élevé (Tangga La, 5072m d’altitude).  Arrivés à Lhassa vendredi à 22h30, il ne nous restait plus que quelques contrôles de passeport et Permit pour atteindre notre hôtel et une bonne nuit.  Enfin !

Nous avons passé samedi à Lhassa, d’abord pour la visite du Palais du Potala avec Thupten, notre nouveau guide pour le Tibet, très cultivé et agréable.   Le Potala était la résidence du Dalai-lama, et bien que maintenant vide, reste très intéressant à visiter pour son architecture, la richesse des décorations Bouddhistes (Agnès a compté plus de 4000kg d’or) et la mystique de ce haut lieu du Bouddhisme Tibétain.  Après-midi à déambuler tranquillement dans les rues de la vieille ville de Lhassa, notamment sur le Barkhor, le parcours des pèlerins autour du  temple Jokhang.  Regarder ces pèlerins habillés de costumes traditionnels se prosterner à plat ventre devant le temple est très impressionnant.

Le reste de notre voyage au Tibet fut un tour de cinq jours vers le Mont Everest en minivan.  Nous avons franchi de multiples cols au-dessus de 5000m tous avec leurs drapeaux à prière, vu un magnifique lac turquoise, beaucoup de jolies vallées avec champs de colza jaunes et pics enneigés en arrière plan, de verts plateaux avec troupeaux de yacks ou moutons gardés par des bergers nomades, etc.  Nous avons fait une halte à Gyantse pour visiter le monastère Kunbun et son superbe stupa Tibétain du 15th siècle (encore original).  Une promenade dans la vieille ville Tibétaine, l’une des rares encore préservées de la modernisation chinoise, fut comme un voyage dans le temps vers le 19e siècle!

Le 9th juillet était le grand jour, avec une piste de 100km pour atteindre le monastère Rongbuk et le camp de base de la face nord de l’Everest (EBC).  Le voyage chaotique dure plus de 4 heures, et la vue dépend bien-sûr de la météo … les précédents jours plutôt couverts ne présageant rien de bon.  Mais nous fûmes extrêmement chanceux et virent la face nord sans un nuage.  Magnifique, comme le montrent imparfaitement les photos.  Agnès avait déjà révisé son jugement sur ce voyage au Tibet (malgré l’aller en train) et tous les enfants purent apprécier la plus haute montagne du monde à sa juste mesure.  Pour éviter le mal d’altitude, nous voulions éviter la nuit à 5200m donc retournèrent à notre hôtel à Shegar, 900m plus bas.  Même si nous n’avons ni randonné, ni grimpé ce jour, l’aller et retour à l’Everest, avec près de 9 heures de piste, nous donnait l’impression de revenir d’une course de montagne, fatigués mais heureux de retrouver l’hôtel.

Deux jours de plus pour rentrer à Lhassa, à 40km/h de moyenne à cause des check-points tous les 50km, et une halte à Shitgatse, la seconde plus grande ville du Tibet, et… son fameux monastère.  Nous ne pouvions pas visiter trop de monastères au Tibet, pour ne pas ennuyer les enfants, donc nous avons aussi passé celui-là,  mais firent une agréable promenade dans la vieille ville, par le marché et sous le palais de Shitgatse complètement rénové (c’est-à-dire reconstruit il y a 5 ans), une petite copie du Potala sans rien à l’intérieur !

Pendant notre dernier après-midi à Lhassa, nous marchons à nouveau dans la vieille ville, pour bien nous imprégner de l’atmosphère mystique sur le Barkhor avant de repartir à Xining.  Le train du retour fut bien plus confortable, en couchette 2nde classe (hard sleeper) avec un compartiment de 6 juste pour nous.  Arrivés à Xining après une bonne nuit de sommeil, nous étions tous enthousiastes de reprendre la route de la Soie avec Serko.  Le Tibet fut très bien pour remonter le moral de toute la famille.

Chine/China: Qinghai

Chine/China: Qinghai dans Chine drapeau-grande-bretagne To reach Europe from South Asia, it is mandatory to cross China, unless one opts for a route South of the Himalaya and dares to cross Pakistan with a military escort, which was not an option for our family.  Crossing China via the roof of the world was also very appealing, and we rushed in when Benoit saw on the Internet that Greatway – Tibet Tour was guiding self-driving groups on the route from Lao to Kyrgyzstan via Lhasa and Tibet.

The Tibetan route also looked like the shortest on paper, but, as said earlier, was extended by 1700km as we had to enter Tibet from the North due to the Chinese government forbidding the Eastern entry into Tibet to foreigners. Thanks to our guide and a lot of driving, we have dealt rather well with this little ordeal.

Tibet is a huge plateau, 2000 x 3500 km at an average elevation near 4000m with the Himalaya as its Southern borders.  Crossing it requires climbing passes above 5000m.  In addition to the risk of altitude sickness, Benoit identified high altitude as a potential difficulty for the truck.  The advice of questioned Australian mechanics was merely to use fuel additives against poor quality diesel.  What would they know, as Australia’s summit is at 2088m altitude?  Literature will explain you that internal combustion engines loose some of their power at high altitude, due the lower air pressure that leads to a different – non optimal – fuel-air mixing ratio than at sea level; but this is less sensitive for turbo-compressed diesel engines with intercooler, precisely the type of engine that we have on our truck.   Don’t worry, she will be right mate…

Once we had reached an altitude of 3500m in Sichuan, we noticed that the “regeneration of the DPD” was not completed in 20minutes as usual.  Explanation: our truck has got a modern engine that complies to the most stringent Euro V emission standards.  This is achieved with a catalyst exhaust and a diesel particle filter (or diffuser, DPD) that stops all the black soot before it comes out of the exhaust, unlike any polluting old truck.  Of course, this collected soot needs to be eliminated before clogging the exhaust, and this is done on Isuzu trucks by burning it with a little of diesel injected after the engine: the regeneration, done automatically every 500km or so.  However, the particle burner requires oxygen too, and we had burn problems at high altitude, typically above 2200m.  The ECU, ie the computer controlling the engine, will detect this and issue a warning to do a “manual regeneration”, then a “check engine” default putting the truck in a limp mode with reduced power that barely enables to climb mountain roads.

This is what happened to us on the high slopes of Sichuan, and Benoit’s growing concern leads us as soon as possible to the Isuzu dealer at Xining, for a complete engine check.  We arrive there Sunday 23 June, and the truck is inspected immediately, but the Chinese electronic diagnostic tool cannot be used on our truck, as they do not have the right software for our truck model.  The next day is used for a complete service, including filter and oil change, and water cleaning of the exhaust DPD, as advised by Isuzu Australia.  But the “check engine” default remains, and the Chinese mechanics have no way to reset it.  We are left to ourselves, stuck in the middle of China with a truck blocked by its ECU!  At least, the Isuzu manager is very kind and they let us camp on the garage hardstand, which includes access to water, sewer, garbage, and Xining has got a nice climate… but our journey is on hold.

On Tuesday, Isuzu Australia gives us the contact of other Aussie overland travellers who have had similar problems in South America.  One of them, Miles Robertson is currently in China on his way to Mongolia, and clearly explains us the root of the problem: “At around 2200 metres and above I believe the lower oxygen doesn’t allow the Particle Burner to generate a hot enough burn and the ECU reads that as a fault/defective burn.  This can be fixed with an OBD Tool (On Board Diagnostic Tool)”.  Welcome in the world of automotive engineers!  We now have to find and buy a small computer that can read and clear default codes on the ECU.  Had we known this in Sydney, getting one would have been so easy!  Benoit manages to find an Internet retailer of LAUNCH OBD Readers in Shenzen, who can send it express to Xining in two days.  Bingo, once the payment via T/T transfer at the Bank of China is solved.

Already three days at Xining Isuzu, spent by Agnes schooling the children in the lobby of the garage, cooking and supporting Benoit who struggles with the technical issues.  At least, the children love it there, as they are in a more stable environment, and they play Monopoly with dad, or games on their IPod / IPad.  Wednesday, we visit Xining old town, mixing Muslim, Tibetan and Chinese influence.  Thursday, we go to the Qinghai Tibetan Medicine Museum, to get out of Isuzu while waiting… The parcel is still in Shenzen due to a safety inspection by the Transportation Office.  Friday, at 10:30, a courier delivers the OBD Reader.  Benoit tries it immediately, in front of half a dozen Chinese mechanics… but “Error in Communication with the ECU”.  The Heavy Duty CReader ordered does not work.

This is nerve breaking.  Call the retailer again, organise the replacement of the CR-HD for a CReader VI, go to the post office to return the CR-HD, etc.  Saturday, we drive 25km out of town to visit the Kumbum Tibetan temple to change our mind.  Upon returning to Isuzu in the evening, the caretaker gives us a parcel, which was delivered while we were away.  The new CR-VI is tried nervously, and works: Default Cleared.  Hurray!  After one week in Xining, Serko is back to full service.

However, the engine will not complete burns at high altitudes.  The solution is to use the OBD Reader and to not remain for long periods above 2200/2500m… which precludes us from crossing the Tibetan plateau (4500km above 4000m!)  Benoit is convinced of this on Thursday, and asks the agency to re-route us on the Silk Road, via the Province of XinJiang to Kashgar.  This route is shorter, around 3500 km and at an altitude below 2000m.  Unfortunately, due to administrative and political constraints, obtaining the new permit will take 2 to 3 weeks.  More waiting!

To fill this waiting time, and make the most of China, we decide to go to Lhasa by train for one week: tickets are available leaving on the 4 July.  Before that, we drive around the Qinghai lake, the largest salt water lake of China and a growing touristic spot, 200km West of Xining.  This little tour through green steppes enables us to test Serko at 3500m, and to do a couple of short walks to the lake or to a small summit.  We get used to a slow holiday rhythm, without much distance to travel each day.

Overall this mechanical problem is now fully fixed.  We take the train to Lhasa tomorrow, and this should be fantastic.  Hopefully, the Silk Road permit will be ready when we return to Xining, otherwise we will be stuck in China even longer.

 

 

Chine/China – Sichuan

 

 

Chine/China - Sichuan dans Chine drapeau-grande-bretagne  After crossing mountainous Yunnan, we arrive to the hilly Southern end of Sichuan, crossed easily with modern highways towards the flat Chengdu basin.

On the way from Yibin, we stop at Leshan, to see the Giant Buddha.  This was not on our original program, but Tristan noticed the large Buddha on a photo in our Lonely Planet travel guide, and was so enthusiastic about it that we requested a change of route (actually a shortcut) to see the Leshan Buddha instead of a monastery at Neijiang!  This 71m high Buddha, carved 12 centuries ago in a sandstone cliff facing the confluent of two rivers, is really impressive: each ear is 7m high, ie the size of our truck!  This is now the largest Buddha of the world, since the Talibans destroyed with cannon guns the larger Bamyan Buddha in Afghanistan a few years ago.

The arrival in Chengdu, a metropolis of 7 million people is another striking image of the “New China”: we do not intend to visit the city at all, but the must-see Giant Panda Centre is in the Northern suburbs of Chengdu so we use the 3rd Ring Road (out of 4) to drive around the city from the South.  It is a modern 8 lane highway, with a two lane sideway on either side, and for 60km passes by an incredible collection of 40 storey apartment towers recently completed or under construction.  We also drive by huge high-tech factories, one of them producing 95% of the Apple I-Pads in the world… we are definitively in one of the places where the West is investing in the “Factory of the World” to produce any consumer product around us at home… where will this crazy world end?

The Panda Centre is a great zoo dedicated to the protection of only two animals: the Giant Panda and the Red Panda.  It accommodates 200 Giant Panda, and a very organised breeding program helps protect this species from extinction.  Thanks to the cold and wet weather, we can see many pandas actively eating bamboo, or cubs playing with mum.  A real pleasure for our children, and definitively something not to miss when visiting China.

We then leave the Chengdu Basin to climb the Eastern edge of the Tibetan plateau.  This starts by a brand new highway, made mostly of tunnels (40km of tunnels over the first 60km!) then, after Wenchuan a more sinuous climb along the Miu Jiang River up to Songpan (alt. 2300m).  This valley was one of the routes for the Tea and Horse Road, used over many centuries for the trade between meat eating Tibet and the tea producing Southern Provinces (tea is a necessary food complement to meat only diets), and the Songpan monument is a mere tribute to the hardships endured by the porters.  Songpan is also a lovely classical town, partly original, partly rebuilt in the classical style and circled by a fortress wall.  We are lucky to sleep on the main square of the old town, right next to the Police Station (after one official passport check, it is a succession of police men or women interested in taking pictures with our children)!

The next day, we keep on climbing, to a pass at 3850m altitude, to the Langmusi Monastery (alt.3500m) where we do not enjoy the scenery: the village is completely under re-construction, including most of the houses in the main street and the street itself.  This chaos leaves us sleeping in the a school yard, with one of our first real cold nights: we turn on the heating  in the evening, close everything during the night, and wake up to a brisk 14°C inside the camper.

One more stage through a more interesting monastery at Xiahe (alt.3200m), one of the six most important in Tibet.  The guided visit with many other Chinese tourists is quite interesting (although we feel that the children will not tolerate too many more!), and we all enjoy the nice weather and scenery afterwards.  We now arrive in Qinghai, where our journey will be severely impacted by acute altitude disease to… Serko.

 

 

Chine – China: Yunnan

China: Yunnan

At once, we understand that China is very different from all the countries that we just crossed: the Mohan custom is as large and luxurious as an airport hall, but desert as hardly anyone uses this route to enter into China.

We meet Tony, our guide from the Greatway – Tibet Tour agency, who will stay with us until Tibet.  For several months, the agency has already prepared several applications for truck insurance, for temporary license plates, etc. and made the guaranty deposit for temporary import of vehicle.  They also applied to Chinese authorities for travel permits with a detailed description of our itinerary over 33 days.  Agnès had also obtained the Chinese visa in Sydney in January, so we expected to do nothing, apart from filling the usual immigration entry cards.  Tony takes care of the rest, which still takes 2 hours in Mohan, after which we drive 40km to Mengla where we wait during the full afternoon at the Traffic Police for insurance formalities. 

We spend our first night in China at Mengla Traffic Police carpark, among accident wrecks! Benoit is really disappointed, as we cannot find any ATM accepting our international VISA in Mengla, hence have to dine our food reserves: pasta and tomato sauce! The next day, Agnes and Benoit pass a medical check in brand new local government offices, to grand us our Chinese driving license.  Finally, Serko goes through a braking test and weighing.  Two hours later, spent schooling the girls, Tony arrives at last with all our paperwork: at 11am on 14 June, we now can travel through China!

After 50km on a mountain highway, we finalise the itinerary with Tony during lunch.  Our initial intent was to cross Yunnan, a mountainous and touristic province of South China, to reach Tibet with the shortest route.  Unfortunately, due to political unrest in Tibet last year, the Yunnan – Tibet highway is closed to foreigners.  Hence, we have to enter Tibet from the North, ie a 1700km detour to the initial itinerary.  The agency has tried to squeeze this into the initial timeframe, yielding a very heavy programme with a few long stages that we try to improve as we can.

The must-see highlight in Yunnan is Yuanyang and its spectacular rice terraces. We cannot miss it, but this requires 400km of « mountain road », as the highway would make too long a detour.  This shows us the extreme contrasts between narrow serpentine old roads (20km/h), average roads as serpentine but wider with more trucks hence completely broken (15 to 25km/h), and the modern express roads / highways (60km/h), built with impressive tunnels, viaducts and retaining walls (Benoit is flabbergast by these huge engineering achievements in a little populated area.)  The size of the mountains and the scale of the landscapes is breathtaking: 30km climbs to reach more than 2000m altitude, then downhill into gorges, or through villages perched on the crests and growing into towns with 15 storey buildings cantilevering over slopes, and rubber tree, maize, tea plantations on any available space, irrespective of incline.  We are not in Yuanyang yet but landscapes are fabulous.  No doubt many generations of Chinese farmers have worked hard to reach this.  The traditional costume worn by local « minority » women are great too. 

On the downside, we spend long hours at the wheel, and our children have very little play time at Jiangcheng and Yuanyang stops.  We also meet a group of French overland travellers, 4 couples each in a 4WD motorhome, escorted by a guide from the same agency as us.  They left France in March for 8 months and will spend 3 months in China.  Their feedback about Central Asia reassures Agnes for the upcoming journey.

Yuanyang rice terraces are beautiful, although not at their best in spring when rice has already grown and one cannot see the water reflection.  This is now turned into an organised touristic destination for the numerous Chinese tourists.  Then we resume our journey North-bond, with another vertiginous crossing over a lake, to reach the historical town Jianshui.  We immediately fall in love with this town whose streets show many Ming dynasty style facades (original or rebuilt!)  We are lucky to find a car park next to the central square, where we can see group dancing at night and taichi or badminton in the morning.

Not much time to spare, but we still visit a lovely 500 year old Confucius temple, before resuming our North-bond journey to Shilin.  There, we visit the « Stone Forest », an organised theme park around a karst.  Our kids enjoy this natural wonderland, labyrinth and staircases among vertical grey limestone pillars.  The Stone Forest is apparently the first touristic destination in Yunnan, and it is indeed organised like a factory, with a capacity of at least 1000 busses per day! Thank god we did not come there during the high season.

Finally, we complete our crossing of Yunnan with a very long 600km stage.  On the map, this is a highway all along, but we cross a pass at 2627m where the road is only 2×1 lanes near Huize, and after Xhaotong, the road is very bad and Agnes struggles to pass the slow trucks.  After driving downhill for 60km, we finally reach a proper highway built quasi all along on viaducts at the bottom of a narrow valley.  As the night comes, we decide to call it a day and take the Yanjin exit.  We arrive at night, under a lightning storm in this town squeezed at the bottom of the valley.  Narrow road overlooking the river on one side, and wide trucks coming in front are not a nice feeling for the driver.  This place is horrible, but Tony manages to get us a decent spot to park overnight, in the bus depot.  This 530km stage has also exhausted our children, however Agnes manages everyone perfectly through dinner and to bed.  Tomorrow is another day, and we will leave Yunnan to enter Sichuan. 

Conclusion of this first week in China: without a guide working as a translator and knowing how to use his detailed GPS, our journey through China would be very difficult, notably due to the language and the alphabet totally… Chinese as we say in French for something completely unintelligible!  The Yunnan province is superb, but we under estimated its steep mountainous aspect.  The poor quality of some of the roads grew some concern about Tibet, but our guide is reassuring: Tibet is a plateau, with better roads albeit at higher altitude.  Finally, China is a huge country, and to cross it will require nearly 9000km of long hours at the wheel.

 

Chine - Yunnan
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Chine: Yunnan

Dès les premières minutes, nous comprenons que la Chine n’a rien à voir avec tous les pays que nous venons de parcourir: la douane de Mohan a la taille et l’aspect luxueux d’un hall d’aéroport, désert puisque presque personne n’emprunte cette route pour entrer en Chine.

Nous y rencontrons Tony, notre guide de l’agence Greatway – Tibet Tour, qui nous accompagnera jusqu’au Tibet.  L’agence a déjà préparé depuis plusieurs mois les demandes d’assurance pour le véhicule, de plaque d’immatriculation temporaire, et organisé le dépôt de garantie pour l’importation temporaire du camion, ainsi que la déclaration de notre itinéraire de 33 jours, ville par ville, aux autorités chinoises.  Agnès avait déjà effectué demandes de visa en janvier à Sydney, si bien que, mis à part remplir les habituelles cartes d’entrée pour l’immigration et présenter nos passeports, nous n’avons rien à faire, et Tony s’occupe du reste.  Cela prend tout de même 2 heures à Mohan, puis nous roulons 40km jusqu’à Mengla où nous attendons l’après-midi à la Traffic Police, pour les formalités d’assurance et de vignette.  C’est dans ce parking que nous passons notre première nuit en Chine, au milieu des véhicules accidentés ! Et Benoit est très déçu car nous ne trouvons aucun distributeur de billets acceptant nos cartes étrangères, et devons donc nous contenter du diner nouilles – sauce tomate habituel ! Le lendemain, visite médicale pour Agnès et Benoit dans les bureaux flambant neufs du gouvernement local, afin de nous accorder nos permis de conduire temporaires chinois, puis test de freinage pour Serko sur piste avec capteurs de poids.  Deux heures plus tard, passées à faire l’école aux filles, Tony arrive enfin avec nos permis de conduire et notre plaque d’immatriculation.  Ca y est, il est 11h le 14 juin et nous pouvons voyager en Chine !

Nous empruntons sur 50km une autoroute de montagne, et après déjeuner, affinons les détails d’itinéraire avec Tony.  Notre intention était de traverser le Yunnan, province montagneuse et touristique du Sud de la Chine, pour gagner le Tibet par le plus court chemin.  Hélas, suite aux manifestations de moines tibétains l’an dernier, la route Yunnan – Tibet est interdite aux étrangers.  Il nous faut donc entrer par le Nord, en faisant un détour de 1700km sur l’itinéraire initial.  L’agence nous a proposé un programme très chargé, avec certaines étapes trop longues que nous essayons d’améliorer à la marge.

La destination entre toutes à ne pas manquer au Yunnan est Yuanyang et ses rizières en terrasse.  Pas question de les rater, mais cela implique environ 400km de « route de montagne ».  Nous découvrons à cette occasion les contrastes extrêmes entre les vieilles routes, étroites et sinueuses, les routes moyennes tout aussi sinueuses, plus larges mais empruntées par beaucoup de camions donc défoncées, et enfin les voies express moderne, construites à coups de tunnels, viaducs et murs de soutènement gigantesques (Benoit est complètement bluffé par ces travaux titanesques, dans une région peu peuplée).  La dimension des montagnes et l’échelle des paysages nous coupe le souffle : ascensions de 30km pour monter à plus de 2000m, puis redescente dans des gorges, villages perchés sur les crêtes qui s’agrandissent en villes moyennes à grand renfort d’immeubles de 15 étages construits en surplomb sur les pentes, et surtout plantations d’hévéa, maïs, thé sur le moindre espace disponible.  Nous ne sommes pas encore à Yuanyang mais les paysages sont fabuleux.  Pas de doute, les Chinois ont travaillé dur pour en arriver là.  Nous nous réjouissons aussi des costumes traditionnels portés par les femmes de la « minority » (minorité ethnique) locale.  La contrepartie est que nous passons de longues heures au volant, et les enfants n’ont guère le temps de jouer aux étapes de Jiangcheng et Yuanyang.  Nous croisons un groupe de « camping-caristes » Français qui voyagent à bord de 4 voitures tout-terrain habitables, escortés par un guide de la même agence que nous.  Ils sont partis de France pour 8 mois, et vont passer 3 mois en Chine.  Les échanges d’expériences et d’informations sur l’Asie Centrale par où ils ont gagné la Chine rassurent Agnès sur la suite du voyage.

Les rizières de Yuanyang sont magnifiques, même si, au printemps, le riz a déjà poussé et c’est moins spectaculaire qu’en automne quand elles sont en eau.  C’est une destination touristique de plus en plus prisée des Chinois, comme le montre l’aménagement de routes, restaurants et plateformes d’observation récents.  Puis c’est reparti pour une nouvelle traversée de montagne vertigineuse, au-dessus d’une retenue d’eau, et arriver à la ville historique de Jianshui.  Nous avons tout de suite le coup de foudre pour cette ville dont les rues du centre sont bordées de maisons vieilles de plusieurs siècles (le style, mais les murs et la peintures sont neufs !)  Nous avons la chance de trouver un parking tout près de la place centrale très animée : de nombreuses personnes y dansent en groupe le soir, et font du taichi ou jouent au badminton le matin.

Pas le temps de s’attarder, mais nous visitons quand même un très joli temple de Confucius vieux de 500ans.  Nous poursuivons notre route vers le Nord, en direction de Shilin où l’on visite la « Stone Forest », un parc à thème organisé autour d’un massif karstique très singulier.  C’est joli, surtout le soir avec une belle lumière, et les enfants s’amusent de ce labyrinthe d’escalier entre les rochers verticaux.  La Stone Forest est en fait la première destination des voyages organisés au Yunnan, et le parc est organisé de manière tout à fait industrielle, avec une capacité d’au moins mille bus par jour ! Heureusement, nous n’y étions pas à la haute saison touristique, et le parking de bus une fois vidé le soir est un lieu de bivouac parfait pour Serko et le groupe de Français qui nous a rejoints par une route différente.

Enfin, nous reprenons une autoroute vers le Nord, en contournant Kunming pour une très longue étape de 600km.  Sur la carte, c’est de l’autoroute tout le long, mais nous franchissons un col à 2627m où la route passe à 2x1voies vers Huize, et après Xhaotong, la route est très mauvaise et Agnès a bien du mal à doubler les camions.  Après une descente de vallée de près de 60km, nous retrouvons une autoroute digne de ce nom, succession de viaducs en fond de vallée, mais nous décidons d’écourter l’étape en sortant vers Yanjin.  Nous arrivons à la nuit, par un orage dans cette ville coincée au fond d’une vallée étroite.  C’est vraiment glauque, mais Tony nous déniche un bon parking au dépôt de bus.  Cette étape de 530km a épuisé les petits, qu’Agnès gère au mieux.  Demain, nous quitterons le Yunnan pour le Sichuan.

Conclusion de cette première semaine en Chine : sans un guide servant d’interprète et muni d’un GPS détaillé, notre voyage en Chine serait très difficile, notamment à cause de la langue et de l’alphabet totalement… chinois !  Le Yunnan est une région superbe, dont nous avions sous-estimé le caractère montagneux escarpé.  La piètre qualité de certaines routes aurait de quoi nous inquiéter pour le Tibet, mais notre guide se veut rassurant : les routes de plateau, quoique plus élevées, seraient meilleures.  Enfin, la Chine est un très grand pays, et la traverser va nous demander 9000km et de longues heures de conduite.

 

 

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