Arrivés à la maison! – Arrived home!

Arrivés à la maison! - Arrived home! dans Album photo drapeau-francais Ca y est, nous sommes arrivés à la maison!

Après l’Azerbaidjan, nous avons passé une semaine très agréable en Géorgie, avec des paysages magnifiques et un bon moment à Tbilissi.

Georgie
Album : Georgie

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Puis nous avons traversé la Turquie en longeant la côte de la mer Noire jusqu’à Istanbul qui est la dernière ville où nous avons fait du tourisme.

Turquie
Album : Turquie

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Nous avons accéléré à travers l’Europe: Bulgarie, Roumanie, Hongrie, Autriche, Allemagne en utilisant les autoroutes et suivant plus ou moins le Danube.

Europe
Album : Europe

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Et enfin la France, où nous sommes arrivés le 2 septembre par un temps d’été superbe.   Retrouvailles émues avec les parents de Benoit à Vesoul.  Et quelques jours plus tard, nous arrivions enfin à Paris où le papa d’Agnès nous a accueillis.

Rentrée scolaire pour les enfants, retour au travail pour Benoit, et plein de formalités administratives pour Agnès dans la grisaille parisienne.  Mais nous avons encore des souvenirs frais plein la tête et plein de choses à faire pour conclure le blog, alors restez connectés!

 

drapeau-grande-bretagne dans Europe  This is it, we have arrived home.

After Azerbaijan, we spent a nice week in Georgia, with wonderful landscapes and a great time in Tbilissi.

Then we crossed Turkey along the Black Sea to Istanbul which is the last city where we did tourism.

We accelerated through Europe: Bulgaria, Rumania, Hungary, Austria, Germany using highways and more or less following the Danube river.

And at last France, where we arrived on September 2, after 6 months travelling, welcomed by a fantastic summer weather.   We met Benoit’s parents in Vesoul with emotions.  A few days later, we finally arrived in Paris where Agnes father has welcomed us.

Children are now back to school, Benoit back to work and Agnes is dealing with numerous administratives tasks, to organise our new life in Parisian grey weather.  Boooo.  But we still have fresh memories, and many things to update on the blog, so stay tuned!


Archives pour la catégorie Album photo

Azerbaijan / Azerbaïdjan

 

Azerbaijan / Azerbaïdjan dans Album photo drapeau-grande-bretagne After 20h across the sea we arrive in Baku capital city of Azerbaijan. Dozens of nodding donkeys dispatched all around the city pump petrol in the middle of houses. We visit the old city with its fortress, a palace, the Maiden Tower (so called because it has never been taken by enemies), several caravanserais and lots of nice and shady little streets. The old town is surrounded by wealthy districts with luxury shops and big beautiful Haussmann style buildings. A bit farther are the glass skyscrapers.

Then we leave the desert and head for Sheki. It’s a small town located in green mountains that has a fortress and a beautiful palace with coloured glass windows and elaborated paintings on its walls and ceilings. We buy traditional cap heads with hanging coins and veil for the girls and with embroideries for Tristan.

There is something we have to confess: we all lost weight since we left Australia and eating our breakfast and picnic lunch without bread was a bit hard for we are bread addicts. Since we entered Kyrgyzstan we found bakeries regularly and we all started to put on weight and enjoy again our meals. But in middle-east we started another addiction: baklavas (these patisseries made of pastry, honey and nuts), if we don’t stop the kids they can eat a kilo in a day.

 

Azerbaijan
Album : Azerbaijan

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01.baklava-addicts-300x225 dans Sud Caucase Baklava addicts

drapeau-francais Après 20h en mer nous arrivons à Baku la capitale de l’Azerbaïdjan. On peut y voir des dizaines de pompes à pétrole en mouvement au milieu des habitations. Nous visitons la vieille ville avec sa forteresse, un palace, la Maiden Tower (son nom vient du fait qu’elle n’a jamais été prise par les ennemies), plusieurs caravansérails ainsi que de nombreuses ruelles agréables et ombragées. La vieille ville est entourée de beaux quartiers avec boutiques de luxe et immeuble de style Haussmannien. Plus en périphérie il y a les gratte-ciels tout en verre.

Nous quittons le désert et partons pour la ville historique de Sheki. C’est une petite ville au milieu de montagnes bien vertes qui possède une forteresse et un magnifique palais avec des vitraux et des fresques élaborées sur tous les murs et plafonds. Nous achetons des coiffures traditionnelles avec piécettes et voile pour les filles et une avec broderies pour Tristan.

Nous devons avouer que depuis notre départ d’Australie nous avons tous perdu du poids. Pour les bons Français que nous sommes, il n’a pas été facile de manger nos repas sans pain. Depuis le Kirgyzstan nous trouvons régulièrement des boulangeries et avons commencé à nous remplumer. Mais maintenant nous sommes au Moyen-Orient et nous avons découvert une autre addiction : les baklavas (ces pâtisseries fourrées aux pistaches, noisettes ou noix et dégoulinante de miel). Si on ne les arrête pas les enfants pourraient en avaler un kilo par jour et dans un mois nous ressemblerions tous à des bonhommes Michelin.

Turkmenistan / Turkménistan

Turkmenistan / Turkménistan dans Album photo drapeau-grande-bretagne  There are 2 ways to visit Turkmenistan: you can get a 5 days transit Visa but beware you’ll have to be one time at the exit border, or you can get a tourist Visa through a travel agency that will also provide for a guide. Good on us, we choose the second solution that is much more expensive but “safer” (you’ll see later what kind of predators we had to face). Our guide waits for us at the border to do all the paper work with us. He runs from an office to another during an hour to get the right stamps on the right forms then tells us that we just need one more stamp, the last one, but unfortunately it’s 1:00pm (lunch and nap time) and all the border offices are closed until 2:00pm. An hour later we leave the border, feeling victorious, when our guide asks if we have room for one more person in the cabin. His wife is away and he’s the one supposed to look after their 9 years old son. What would have happened if we had answered: “Sorry the cabin has only 7 seatbelts we can take 8 passengers”.

On the way to Mary we are stopped every 30 km by policemen. They are very creative to find a good reasons to ask for $5-10; one tells us that we have our lights on and it is not pitch dark wet, another founds that tinted windows were not allowed (all cars have tinted windows specially the one that belongs to the policeman), a third one tells us children under 12 are not allowed to seat on the front seat or we are driving over the speed limit in a zone without speed limit… Our guide, a smile stucks on his face, informs us that “Tourists are the president’s guests and police can’t annoyed them” and this policeman was too young and unexperienced, that one was old and in a bad mood but they actually do their job. Our guide likes his country (Here it’s far better than in Uzbekistan, isn’t it?) and he argues, chats and convinces police officers to let us go. After a dozen of police controls, we can feel he is less enthusiastic and a little bit bored but one thing we can thank him for is that we didn’t have to pay a cent. He tells us that to become a police officer you have to pay 25000 dollars cash to you hierarchy but it’s not a problem because usually after 6 months working as a traffic officer you get your money back. We also understand that trucks loaded with goods are the targets. Truck drivers always have their pockets full of $5 notes and give them systematically to the policeman who stops them without arguing or even listening to the officer’s claim. Unfortunately our vehicle is a truck. Chatting with our guide, we learn that government subsidises for petrol and accommodation; every citizen has 100 litres of petrol for free every month and our guide pays a rent of $4 a year!

The highway we take is in a terrible shape with huge ruts, so dip that some time getting out of them to take over is very difficult, with humps and bumps that force us to slow down otherwise our truck bounces for several hundred metres. But the most frustrating thing is the new smooth and wide road that is just along ours. It is not open yet because some parts are not finished yet, “no more money” explains our guide.  What a joke!

In Mary we go the bazar to buy food and admire women wearing long colourful dresses with matched headscarves. We visit Merv, the only remains of the Silk Road in Turkmenistan. On that location, 4 fortresses were built at different times between the 5th century BC and the 10th century AD, but unfortunately after the last fortress was attacked and destroyed by Gengis Khan during the 13th century only few hips of earth regularly dispatched remain. We also visit Mahomet’s cousins’ mausoleums, who brought Islam in the area. Many Muslim pilgrims come to pray, especially large group of women who see in pilgrimage the opportunity to have fun with their friends. Like them, we lift the heavy stone with a handle that takes yours sins away, the physical effort you have to provide is supposed to clean your soul. Turkmens are very superstitious! We pass by herds of camels raised by few nomad families that still live in the desert. After a dinner prepared by our guide with kebabs and eggplants cooked on a wood fire, we spend a night in the desert.

50km before reaching Ashgabat, our road is suddenly turned into a bran new highway with 3 lanes on each side and only little traffic. In Ashgabat we meet our new guide who will lead us during the second part of our journey in Turkmenistan. He speaks French, is educated, visited several countries of ex-USSR and France as well. He learnt French while he was working as an electrician for a French company of civil engineering called Bouygues. We visit the capital city with its numerous administrative buildings each one as big as Versailles and all covered with white marble, its nice English style loans with huge fountains, its golden statues of the first president (the country is currently ruled by the second president) and even a monument to celebrate the book he wrote… we could think we were in Disney land.

While Agnes and the kids enjoy the pool, Benoit visit his colleagues on the worksite of the government palace. This building is the first one Vinci (the company Benoit works for) managed to obtain in Ashgabat where Bouygues had the monopole since 20 years. The government palace is of course covered with white marble and, after the president visited the worksite, the French engineers had to figure out how they could add a fake storey at the top of the building because “it looks too small compare to the surrounding buildings”.

We take the road to Turkmenbashy, the Turkmen harbour on the Caspian Sea. Bad luck for us, when we arrive there the harbour is closed. As the president will come the following day, all activity is suspended for 2 days and the car park, where trucks wait for ferryboats, has to be cleared. Waiting at least 2 days in this city does not rejoice us, here temperatures reach 40°C at mid-day and there is nothing cultural to do.

Benoit and our guide have to walk down the hill then follow to train track to get on the wharf. They manage to reach the office of the maritime company and ask when the next boat to Azerbaijan is. What a surprise… nobody knows and we have to wait on the car park of our hotel that has pool.  In the evening our guide informs us that things are moving on the wharf and a boat might leave tonight. Within 5 minutes our truck is packed and on the way to the harbour. The police officer at the gate refuses to let us through because the pavement on the road and the car park is new and fresh (last minute embellishments for the president). Never mind, we find another entrance to reach the wharf and the custom.

After several hours the custom officers understand that we have no intension to leave the car park and we really want to get on the next boat for Azerbaijan. Having an Australian campervan on the car park during the visit of the president is just not possible; they have to find a solution. We finally get on an Azeri boat in the middle of the night and have to wake up the children at 1:00am to pass the custom and exit Turkmenistan, hurray! We spend 2 days on board waiting for a train to be loaded next to our truck. Fortunately, the ship crew takes care of us: we get 2 cabins, hot dinners and even the authorisation to use the washing machine. The day following the inauguration of the first stone of the harbour extension, a train carrying iron ore arrives and is loaded on our boat. We leave Turkmenistan for good and take the way to Baku in Azerbaijan.

 

Turkmenistan
Album : Turkmenistan

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drapeau-francais dans Asie Centrale  Pour visiter le Turkménistan il y a 2 possibilités : prendre un Visa de transit de 5 jours mais gare à vous si vous n’êtes pas sortis à temps ou prendre un Visa touristique par le biais d’une agence qui vous fournit un guide. Nous avons choisi la deuxième solution, certes plus chère,et bien nous en a pris. Notre guide nous attend à la douane pour faire les formalités à notre place. Il court de bureau en bureau pendant une heure puis nous annonce qu’il ne nous manque plus qu’un tampon à obtenir avant de partir mais que c’est malheureusement la pause de midi et que tout est fermé pendant une heure. A 14h nous sortons victorieux de la douane et notre guide nous demande si nous avons assez de place dans notre véhicule pour lui et son fils de 9 ans car sa femme est absente.

Sur la route qui mène à Mary des policiers nous arrêtent tous les 30 kilomètres. Pour nous extorquer de l’argent ils sont très créatifs et nous reprochent tantôt d’avoir les phares allumés alors que la nuit n’est pas complètement tombée, tantôt d’avoir des vitres teintées (comme tout le monde et plus particulièrement comme le flic en question), d’avoir un enfant de moins de 12 ans assis devant, ou bien d’être en excès de vitesse dans une zone sans limitation… Notre guide, sourire aux lèvres, nous apprend que « les touristes sont intouchables c’est le président l’a dit » et que ce policier est un jeune inexpérimenté et celui-ci un vieux mal léché mais qu’ils font leur travail. Notre guide aime son pays (c’est bien mieux ici qu’en Ouzbékistan, vous ne trouvez pas ?) et plaide notre défense avec beaucoup de chat et d’ardeur. Après une dizaine de contrôles notre guide perd un peu de sa chat et de sa candeur mais lui devons de n’avoir encore payé aucun bakchich. Il nous raconte que pour devenir policier il faut payer une somme de 25000 dollars en liquide pour arroser la hiérarchie mais que ce n’est pas grave car en 6 mois de service le jeune policier sera rentré dans ses frais. Nous comprenons aussi que les camions de marchandises sont les cibles, les camionneurs roulent avec en poche une liasse de billets de $5 et donne à chaque barrage de police un billet sans même écouter ce qui leur est reproché. Et malheureusement pour nous, notre véhicule est un camion.Nous apprenons au cours des conversations que l’essence est subventionnée par l’état et que chaque Turkmène reçoit un bon de 100 litres d’essence gratuite par mois, de même pour les logements : notre guide pays $4 par an de loyer !

La route principale que nous empruntons est dans un état calamiteux avec des ornières si profondes dans le bitume qu’il est difficile d’en sortit pour doubler et des bosses qui nous obligent à ralentir si l’on ne veut pas avoir la sensation de rebondir sur plusieurs centaines de mètres. Le plus frustrant, c’est que juste à côté il y a une belle route toute plate qui n’est pas utilisée parce que certains tronçons ne sont pas finis, par manque d’argent nous dit notre guide.  Tu parles !

Nous passons au bazar de Mary pour y faire quelques courses et admirons toutes les femmes en longue robe colorée avec foulard assorti sur la tête. Nous visitons Merv, le seul vestige de la route de la soie qui se trouve au Turkménistan. Sur ce lieu 4 forteresses se sont succédédu 5e siècle BC au 10e siècle AD, mais dont il ne reste que quelques monticules à cause du pillage en règle par Gengis Khan au 13e siècle. On peut aussi y voir les mausolées des cousins de Mahomet qui ont apporté l’islam jusque dans cette région. Beaucoup de musulmans viennent en pèlerinage ici, surtout des groupes de femmes qui prennent ce prétexte pour se faire une sortie entre filles. Comme elles, nous avons soulevé une grosse pierre avec poignée qui chasse les péchés par l’effort qu’il faut fournir pour la soulever. Les Turkmens sont assez superstitieux ! Nous croisons des troupeaux de dromadaires élevés par les quelques familles nomades qu’il reste encore dans les déserts du Turkménistan.Nous dormons une nuit dans le désert après un dîner préparé par notre guide de brochettes cuites au feu de bois et d’aubergines cuites dans les braises.

50km avant Achgabat, notre route se change brutalement en une autoroute, 2 fois 3 voies, flambant neuve et peu occupée. Arrivé dans la capitale nous faisons connaissance avec notre nouveau guide pour la deuxième partie de notre traversée. Celui-ci est francophone, cultivé et a voyagé dans les pays de l’ex URSS et même en France. Il a appris le français en travaillant comme électricien sur les chantiers de Bouygues. Nous visitons Achgabat avec ses bâtiments administratifs plus grands que Versailles et entièrement plaqués de marbre blanc, ses pelouses de gazon anglais avec fontaines monumentales et statues dorées du premier président (c’est actuellement le deuxième qui est aux commandes), il y a même un monument à la gloire du livre qu’il a écrit… on pourrait se croire à Disney land.

Pendant qu’Agnès et les enfants profitent de la piscine, Benoît rend visite aux collègues de Vinci qui construisent le palais du gouvernement. C’est le premier chantier que Vinci arrache à Bouygues qui détenait le monopole depuis une vingtaine d’années. Le bâtiment est bien sûr en marbre blanc et, suite à la visite du chantier par le président il a fallu lui ajouter un dernier étage fictif car il ne paraissait pas assez imposant comparé aux bâtiments alentours.

Nous prenons ensuite la direction de Turkmenbachy, le port sur la mer Caspienne. Lorsque nous y arrivons la zone portuaire est fermée. Comme le président vient demain poserla première pierre du chantier d’extension du port, toute activité doit cesser pendant 2 jours et le parking descamions en attente doit être évacué. La perspective de passer au moins 2 jours dans la fournaise de cette ville où il n’y a rien à faire ne nous enchante pas.

En passant à pied par les voies ferrées Benoît et notre guide parviennent sur le port pour demander aux bureaux de la compagnie maritime quand part le prochain bateau. Evidemment personne ne sait et nous devons attendre… après-midi passée au bord de la piscine de l’hôtel dont nous occupons le parking.  Dans la soirée, notre guide qui est retourné au nouvelles sur le port nous rend visite et nous annonce qu’il y a du mouvement sur les quais : un bateau va peut-être partir ce soir pour l’Azerbaïdjan. Branlebas de combat, en 5 minutes notre camion est plié et part pour le port. Le policier à l’entrée du port nous refuse l’entrée car l’enrobé (embellissement de dernière minute pour le président) est tout frais sur la route et le parking. Peu importe, nous prenons une autre entrée pour atteindre la douane et le comptoir du ferry.

Après plusieurs heures d’attente, les douaniers comprennent que nous ne voulons pas rater le prochain bateau et sommes prêts à faire le siège sur le parking.  Cela ferait tâche pendant la visite du président, alors ils trouvent une solution : nous faire monter à bord d’un bateau et attendre hors douane (les bateaux sont tous sous pavillon Azéri).  Nous devons réveiller les enfants à 1h du matin pour faire les formalités douanièreset sortir du Turkménistan, mais c’est une belle victoire ! Nous resterons 2 jours à quai, dans la cale du bateau, à attendre le prochain train à charger.  Heureusement l’équipage prend soin de nous : on nous offre les diners, deux cabines et nous propose même de faire une lessive. Le lendemain de l’inauguration, un train de minerais arrive et est chargé au côté de Serko (qui n’aurait pas pu entrer après le train) et nous appareillons pour Baku en Azerbaïdjan.

Ouzbékistan / Uzbekistan

Ouzbékistan / Uzbekistan dans Album photo drapeau-grande-bretagne After a long, 8 hours, and painful, $400 for a pretended “car insurance”, we finally manage to cross the border and get into Uzbekistan. The first landscape we drive through is endless cotton fields. During the soviet era cotton plantation was highly developed by irrigation of dry lands. Hundreds kilometres of channel were built to bring water from the Amu-Daria river (pumping water in the Aral Sea that is disappearing). Manual harvesting of cotton is done once a year by Uzbek citizen; it is a mandatory duty. Excluding people living in Tashkent, the capital city, every citizen is due to this unpaid labour.

We cross the dry and rocky Chatkal Mountains through Kamchik pass (2200m), what a shock after driving through the green and fertile Fergana Valley. We spend a few days in Tashkent, just enough time to obtain a Visa for Azerbaijan, to meet Kristina our charming tourist agent, to see the bazar, the mosque, the medressa (Muslim college, ancestor of our university), the Art Museum and to spend an afternoon in an aquatic centre because our tolerance to 40°C is worn out. We also meet Anifa, the grosser’s wife who lives across the road from our hotel, she is a French teacher.

In Uzbekistan tourists are not allowed to camp wherever they want. We have to be registered every night in a hotel and pay $10-15 per adult to park our truck on the hotel car park. Then the hotel gives you a tiny slip of paper, proof of your registration, which you should not loose lest you have to pay a fine (another word for bakchich) at the exit border.

Police patrols are numerous in cities as well as on the roads. We luckily never get into trouble with them.

Still on the Silk Road, we leave Tashkent to go to the legendary Samarkand. Before leaving the capital city we have to fill up our petrol tanks because, for political reasons that are not crystal clear, finding petrol in Southern Uzbekistan is a problem. On the road 80% of the petrol stations are closed, the others sell petrol at European price and don’t have any diesel. Beside this, dozens of bran new petrol stations are under construction!?!

In Samarkand we discover the Registan, a square with 3 massive Medressas built at different times. We visit their shady court yards, their students’ bedroom and their class rooms. We get our load of magnificent blue ceramic. But what we prefer is Shan-I-Zinda, the Mausoleums Avenue. This dozen of royal tombs are known as “the most beautiful ceramics in the Muslim world“. Our disappointment goes for the old city that was bulldozed and rebuilt with a large clean street and lots of big souvenir shops for tourists. This area is regularly shaken by earthquakes and all these monuments were left as ruins for decades. When Russians came, they restored the Registan and the Bibi Khan Mosque adding few blue domes that did not exist on the original monuments and historians still blame them for this.

At the end we fell in love with Bukhara, smaller than Samarkand, that still has its old town with little streets for nice and relaxing walks. Bukhara has a fortress, beautiful mosques (all covered with blue ceramics of course), bazars with brick domes, its medressa, and an impressive minaret all made of bricks, 47m high built in the 10th century. One of Central Asia marvels that has not been destroyed by Gengis Khan. In a carpet shop we also spent a long time looking at ladies weaving big rugs with traditional patterns.

The exit from Uzbekıstan was another pain. A very zealous lady border offıcer wanted to establish a link between us and the two Italian tourists who were just before us in the line, then she didn’t understand why French people travelled in an Australian truck, plus 10 minutes per passport to be registered at the exit border and a few phone calls to ask for help because of the network bugs… 2 hours in total. Uzbekistan is a beautiful country… without its border agents!

 

Ouzbekistan
Album : Ouzbekistan

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drapeau-francais dans Asie Centrale Après un passage de frontière laborieux (8h d’attente et $400 soit disant pour l’assurance de notre camion) nous traversons des champs de coton à perte de vue. La culture extensive du coton sur des sols pauvres a été développée à l’époque soviétique et rendue possible grâce aux canaux d’irrigation pompant l’eau de l’Amou-Daria (d’où l’assèchement partiel de la Mer d’Aral). La récolte manuelle est effectuée en réquisitionnant tous les citoyens Ouzbeks à titre gratuit, seuls les habitants de Tachkent la capitale ne sont pas soumis à cette obligation. Nous traversons les montagnes arides de Chatkal par le col de Kamchik(2200m), un vrai choc en sortant de la verte vallée de Fergana. Nous passons quelques jours à Tachkent le temps d’obtenir un Visa pour l’Azerbaïdjan, de rencontrer Kristina notre charmante intermédiaire de l’agence de tourisme Uzbek, de visiter bazar, mosquée, medressa(collège musulman, ancêtre de nos universités) et musée d’art sans oublier un après-midi au centre aquatique. Nous avons aussi la chance de rencontrer Aniffa, la femme du marchand de fruits et légumes en face de l’hôtel, qui est professeur de français.

En Ouzbékistan nous ne sommes pas libre de dormir où nous le voulons et devons chaque soir être enregistré auprès d’un hôtel où pour $ 10-15 par adulte nous occupons une place sur leur parking. L’hôtel nous donne un petit coupon qu’il ne faut surtout pas perdre, au grand damne du douanier à la sortie qui devra trouver une autre excuse pour nous faire payer un bakchich.

La police, très présente sur les routes et dans les villes, nous laisse en paix : mis à part un contrôle de passeport sur la route de la capitale, aucun « billet » ne nous a été réclamé.

Nous quittons Tachkent, où nous avons dû supporter des températures entre 35 et 40°C, direction Samarkand toujours sur les traces de la route de soie. En route, nous n’oublions pas de faire le plein de diesel, car pour des raisons politiques pas très claires l’approvisionnement en pétrole de l’ouest du pays est quasi nul. 80% des pompes à essence sont fermées et à l’abandon, les autres affichent des prix dignes de l’Europe et n’ont pas diesel (le marché noir doit y aller bon train) et à côté des dizaines de nouvelles pompes sont en construction !?!

A Samarkand nous découvrons le Registan, une place carrée bordée de trois imposantes Medressa construites à différentes périodes. Nous y visitons leurs cours bordées d’arcades, les cellules des étudiants et les salles de conférence. Nous nous mettons de la céramique bleue plein les mirettes. Ce que nous avons préféré est Shan-I-Zinda, l’avenue des Mausolées. C’estun ensemble d’une dizaine de tombes royales avec des céramiques « les plus richement décorées du monde musulman ». Seul regret, la veille ville a été rasée et remplacée par un quartier bien propre aux nombreuses boutiques touristiques. Cette région étant régulièrement secouée par les tremblements de terre, tout est resté en ruine durant une longue période avant que les Russes ne restaurent le Registan et la mosquée Bibi Khan en y ajoutant quelques coupoles bleues que les historiens leur reprochent.

Et enfin nous sommes tombés sous le charme de Bukara qui, plus à échelle humaine comparée à Samarkand, permet d’agréables promenades pour en faire le tour. Elle possède un fort, des mosquées (recouvertes de céramiques bleues bien sûr), des bazars couverts à coupoles,sa medressa, sa vieille ville ainsi qu’un impressionnant minaret de 47m construit au Xème siècle tout en briques. Une des merveilles d’Asie Centrale, épargnée par Gengis Khan.Nous restons à observer des dames assises à un métier à tisser qui fabriquent des tapis. Nous restons à observer des dames assises à un métier à tisser qui fabriquent des tapis.

La douane de sortie fut encore un vrai cirque qui nous a pris 2 heures.La douanière très insidieuse  voulait trouver un lien entre nous et les deux touristes italiens qui nous précédaient, puis ne comprenait pas que nous soyons français avec un véhicule australien sans compter les 10 minutes par passeport pour saisir informatiquement la sortie d’Ouzbékistan de chacun d’entre nous et les coups de téléphone pour régler les problèmes d’utilisation du logiciel…  Bref, l’Ouzbékistan c’est merveilleux, mais sans ses douaniers !

 

Kyrgyzstan

Kyrgyzstan dans Album photo drapeau-grande-bretagne After the mechanical ordeals in China, and following the quick drive through hot Xinjiang on the Silk Road, we are quite impatient to enter into Central Asia.  Adel, a new Uygur guide, escorts us from Kashgar to the Torugart pass, through the Chinese emigration process which takes more than two hours.  Then, we climb the long valley to the pass, cross another couple of check points, and finally reach the border proper, at 3752m altitude. 

Everything changes instantly after the border: we are no longer constrained by any guide; the dry landscape becomes green pastures covered with horses; and best surprise: the border crossing into Kyrgyzstan is completed in 5 minutes, with a mere passport check and compliments on our truck! At once, we fall in love with this country, and Benoit is over the moon after crossing the mythical Torugart Pass between Far East and Central Asia.  We slowly drive another 100km before stopping in a quiet place, in the middle of the fields with gorgeous snow covered mountains surrounding us.

Our first goal in Kyrgyzstan is to get the Uzbek visa.  After a visit of the ruins of a 9th Century fortress, we drive to the capital Bishkek.  Kyrgyzstan is a much smaller country than China, and Bishkek is only 350km away, but even the main roads are quite ordinary, so this takes a day and a half.  Let us mention that the police is very present along the road, and we get pulled over twice: the first time because our headlight is not turned on (this is supposedly mandatory but less than half of the drivers actually do), and the second time because we were driving at 75km/h on a highway, but due to road works the speed limit was 60km/h (we saw the signpost one week later, while driving on the same road again).  We end up with 300 and 500 SOM fines (respectively 6 and 10 USD in cash without any receipt!) and will be much more careful in the future.

Getting a visa at the Uzbek Consulate is like an obstacle race: make an appointment by phone the day before, come at 10o’clock for the name call when you receive an number, wait up to 3 hours for your number, give all your documents, wait 3 to 5 business days for processing, make another appointment to collect the passports… As we had no phone coverage in Kyrgyzstan, we did none of this; Benoit waited outside the consulate to take his chance after all the people in the line were done.  The receptionist was very unfriendly and did not want to open the door, but Benoit insisted: “I would like to check my Letter of Invitation (LOI)”.  This LOI was nearly like saying Sesame: I got in, the Consul took the letter, checked it and came back 3 minutes later saying that it was approved and I could get my visa at 4pm this afternoon!  Great!  This was well worth the time and money spent on the LOI.  And now, let us enjoy some real holiday in Kyrgyzstan.

Firstly a couple of days in the Ala Arca valley, just outside Bishkek, in an alpine valley surrounded by summits up to 4900m.  A good place for a day-hike with the children, and enjoy some cooler weather.  We actually had to turn on the heater in the camper in the morning. 

Then, we track back to Lake Yssyk Kцl, a massive alpine lake (second largest in the world after Lake Titicaca in Bolivia) where Russians, Kazakhs and Kyrgyz come for holiday.  We drive around the lake and camp twice on the shore, to swim in the clear turquoise water, and once in the Zety Oguz valley in a beautiful pastoral landscape, in the middle of yurts and live stock.

At the Eastern end of the lake, near the frontier city of Karakol, Benoit was keen to drive to the Enil’Cek glacier to see the Han Tengri, one of the most beautiful mountains in the world at 6995m on the Kazakh – Kyrgyz – Chinese border point.  To get there, we drove up a nice alpine valley, until the pastures gave way to dry mineral landscape at the Cou Asuu Pass, at 3822m. The environment was too hostile, and the track a bit ordinary to safely drive another 50km to Enil’Cek so we U-turned at the pass, after another small hike with the children. 

Finally, after driving back to Bishkek, we cross once more the Tian Shan range to reach the Uzbek border at Uch Kurg’on, near Namangan.  The highway is excellent, as it is a strategic road to link Bishkek to Osh, the second largest city of Kyrgyzstan.  This is also a masterpiece of Russian engineering, climbing a pass at 3586m (actually 3000m thanks to a 2600m scary narrow tunnel) and following the Naryn river hydro-electric scheme (5 dams including a huge one).  A rocky gorge up the pass gives way to wide open pastures with yurts, then dry country again around the reservoirs.  We are very happy to end this long drive, by a very hot day, in a nice spot along the river where locals come to picnic and swim.  This is like a revival, and a great conclusion of our stay in this great country.

On August 1st, we cross the border to Uzbekistan.  Once we have found the border post near Samaldy Saj, exiting Kyrgyzstan is quick and easy.  Different story on the Uzbek side: after finishing their morning tea, the custom officers are slow to register our passports on the computer; there is a power outage for 2 hours; we need to pay $400 mandatory truck insurance for one month; and last but not least, they struggle with French citizens having an address in Sydney and owning an Australian registered vehicle.  Combine all this with language complication, as they do not speak English and we do not speak Russian, and we have to wait at the border for more than 8 hours, by 35°C.  We were nearly desperate at 6pm when the officers called their director from another office, who fixed everything in 30 minutes.  Welcome in police state Uzbekistan!

 

Kyrgyzstan
Album : Kyrgyzstan

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drapeau-francais dans Asie Centrale Apres les problemes mecaniques en Chine, et un rapide parcours de la Route de la Soie а travers le Xinjiang caniculaire, nous sommes impatients d’entrer en Asie Centrale.  Adel, un nouveau guide Uygour, nous escorte de Kashgar au col de Torugart, et nous aide а travers le processus d’emigration chinois, qui prend plus de deux heures.  Ensuite, nous montons la vallee menant au col, passons encore quelques controles de police et atteignons finalement la frontiere proprement dite, а 3752m d’altitude.

De l’autre cote de frontiere, changement  instantane: nous ne sommes plus encadres par un guide; le paysage sec laisse la place а de verts pвturages couverts de chevaux; et la meilleure surprise: le passage de la frontiere kyrgyze ne dure que 5 minutes, un simple controle des passeports et des compliments sur  notre camion! Nous tombons amoureux de ce pays, et Benoit est aux anges d’avoir passe le mythique col de Torugart entre l’Extrкme Orient et l’Asie Centrale, presque l’Occident du fait de l’influence Russe.  Nous progressons lentement de 100km encore avant de bivouaquer dans un endroit calme, au milieu des champs avec de superbes monts enneiges а l’horizon.

Notre premier objectif au Kyrgyzstan est d’obtenir nos visas Uzbeks.  Apres la visite des ruines d’une citadelle du 9e siecle, nous faisons route vers Bichkek.  Le Kyrgyzstan est un pays bien plus petit que la Chine, et Bichkek n’est qu’а 350km, mais mкme les routes principales sont mediocres, et il nous faut plus d’un jour de route.  Mentionnons que la police est tres presente le long de la route, et nous sommes arrкtes deux fois: la premiere car nos phares ne sont pas allumes (c’est soit disant obligatoire mais moins de la moitie des voitures le font), et la second parce que nous roulions а 75km/h sur une autoroute ou la limite etait de 60km/h pour cause de travaux (nous avons effectivement vu le panneau une semaine plus tard, en empruntant la mкme route а nouveau).  Nous nous en tirons avec 300 et 500 SOM d’amendes (respectivement 6 et 10 USD en liquide, sans aucun reзu!) et serons beaucoup plus attentifs а l’avenir.

Obtenir un visa au Consulat Uzbek est une course d’obstacles: prendre rendez-vous la veille par telephone, venir а 10h pour l’appel des noms et recevoir un numero, attendre plusieurs heures que son numero soit appele, fournir tous ses documents, attendre de 3 а 5 jours ouvrables, reprendre un rendez-vous pour retirer les passeports… Comme nous n’avions pas de reseau GSM au Kyrgyzstan, nous n’avions rien fait de tout cela; Benoit attendit devant le consulat pour tenter sa chance apres que tous les gens de la queue ont fini.  La receptionniste etait tres peu aimable, et ne voulait pas m’ouvrir la porte, mais Benoit insista: “Je voudrais juste verifier ma lettre d’invitation (LOI)”.  Cette LOI, pas obligatoire, etait comme un Sesame: on m’a laisse entrer, le consul me prit la lettre pour la verifier et revint 3 minutes plus tard en confirmant qu’elle etait bien approuvee, et que nous aurions nos visa а 16h cette apres-midi ! Fantastique ! Cela valait le temps et l’argent passes sur cette LOI.  Et maintenant, profitons de vraies vacances au Kyrgyzstan.

D’abord deux jours dans le canyon de Ala Arca, tout pres de Bichkek, une vallee alpine entouree de sommets jusqu’а 4900m.  Un tres beau site pour une journee de balade avec les enfants, et se rafraichir en altitude.  Nous avons  dы allumer le chauffage dans le camping-car le matin.

Puis nous faisons route en arriere, vers le lac Yssyk Kцl, un immense lac alpin (deuxieme plus grand du monde derriere le lac Titicaca en Bolivie) ou les Russes, les Kazakhs et le Kyrgyzes viennent prendre leur vacances.  Nous faisons le tour du lac et campons deux fois au bord pour nous baigner dans son eau tres claire.  Nous bivouaquons aussi dans la vallee de Zety Oguz, un paysage pastoral au milieu des yourtes et du betail.

A l’extremite est du lac, vers la ville de Karakol, Benoit voulait voir le glacier de Enil’Cek et le mont Han Tengri – l’un des plus jolis du monde style Cervin а 6995m d’altitude  sur le point frontiere triple Kazakh – Kyrgyz – Chinois.  Pour y aller, nous remontons une jolie vallee alpine jusqu’а ce que les pвturages laissent la place а un paysage sec et mineral, au col de Cou Asuu а 3822m. Nous avons juge cet environnement trop hostile, et la piste trop mauvaise pour la suivre encore 50km jusqu’а Enil’Cek en securite et nous avons donc fait demi-tour au col, apres une autre balade avec les enfants.

Finalement, apres un retour а Bichkek, nous franchissons а nouveau la chaine du Tian Shan vers le sud pour rejoindre la frontiere ouzbek  а Uch Kurg’on, pres de Namangan.  La route est excellente, comme il s’agit d’un lien strategique entre Bichkek et Osh, la seconde ville du Kyrgyzstan plutot tournee vers l’Ouzbekistan.  C’est aussi une prouesse d’ingenierie russe, avec un col а 3586m (en fait seulement 3000m grвce а un tunnel sombre et etroit de 2600m) puis la descente de la vallee de la Naryn et son schema hydro-electrique (5 barrages dont un tres grand).  A la gorge rocheuse montant au col  succedent de vastes pвturages avec yourtes, puis le paysage s’asseche а nouveau le long des lacs de retenue.  Nous sommes combles car cette longue et chaude journee de route, s’acheve dans un joli endroit de bivouac, le long de la riviere ou les locaux viennent piqueniquer et se baigner.  Nous revivons.  Jusqu’au, le Kyrgyzstan ne nous aura pas deзus.

Le 1er aoыt, nous passons vers l’Ouzbekistan.  Apres avoir trouve le poste frontiere, pres de Samaldy Saj, sortir du Kyrgyzstan est simple et rapide.  C’est une autre histoire cote Ouzbek: une fois leur repas termine, les douaniers sont tres lents а enregistrer nos passeports sur un serveur; une panne d’electricite ajoute 2 heures d’attente; puis on nous indique qu’une assurance obligatoire de $400 est necessaire pour traverser le pays avec notre camion; et surtout, ils ont un probleme avec un camion immatricule en Australie, conduit par des citoyens Franзais habitant а Sydney.  Ajoutez lа-dessus la difficulte de communication, comme ils ne parlent pas Anglais et nous pas Russe, et nous avons dы attendre plus de huit heures par 35°C au poste frontiere.  Imaginez le cauchemar si nous n’avions pas eu notre maison avec nous, avec eau, nourriture et tous les jouets et jeux electroniques des enfants ! Nous commencions а desesperer а 18h quand les douaniers on fait venir d’un autre bureau leur directeur, qui a tout regle en 30 minutes.  Bienvenue dans l’Etat policier Ouzbek!

 

Paroles d’enfants :

Margot et l’humour

Benoit tire l’oreiller de Margot qui lui dit : « Attention si tu tires, ma gourde va tomber ! »… et c’est exactement ce qu’il arriva. Alors Margot tres fiere regarde son pere en disant « Tu vois je peux dire l’avenir ».

Benoit taquine Eve qui lui lance « Si tu fais зa tu vas le payer cher » et Margot poursuit « Je prends le liquide, les cheques ou les cartes bancaires comme зa t’arrange ».

Nous en avions assez de repondre а la question « Combien coыte votre camion ? » et cherchions une reponse pour les econduire poliment. C’est Eve qui a trouve la parade ideale « Desole, il n’est pas а vendre !

 

China – Silk Road / Route de la Soie

China - Silk Road / Route de la Soie dans Album photo drapeau-grande-bretagne Once back in Xining from Tibet, we find our truck Serko in good shape at the Isuzu Dealer, and our previous guide Tony arrives from Urumqi to escort us through the Silk Road.  It is already late on 13th July, but we do not resist driving 70km to go away from Xining, and sleep near a small village, besides a colza field.

Heading Northwards, we first cross the Qilian range, with three passes above 3500m and a plateau covered with fields of colza looking like a yellow sea.  The temperature is quite low at the top, but climbs up quickly once we go down again to JaYuGuan, our first stop on the Silk Road.  The Tan Dynasty built a fort there, to protect what was then the Western march of the Empire, and the Great Wall starts from there too.  A trip to China would not be complete without a few family photos on the Wall!

In China, the Silk Road consists of several routes, North or South of the Taklimakan and Gobi deserts.  There is now a modern highway nearly all the way to Kashgar, and what used to take three to six months to travel with camels can now be driven in one week (400 km per day over nearly 3000km).  Our second stop is at DunHuang, famous for the Mogao caves built 14 centuries ago, one of which, the Library Cave, was re-discovered in early 1900’s with 15,000 scrolls and silk paintings, now in several museums in Europe.  From there, the landscape becomes really unhospitable, with nothing except power line poles on one side, the abutment of the TianShan range on the other, and temperatures rising above 35°C.

Durpan is a great oasis in the desert, thanks to its traditional irrigation system consisting of wells connected by tunnels down the slope, to collect underground water coming from the TianShan.  This so called Carez irrigation system started 2000 years ago and at one time comprised 5000km of tunnels and 172,000 wells.  It features among the three major works completed in China with the Great Wall and the Grand Canal, and is still in use.  What better way to escape the heat than to visit a tunnel?  But beware once back to the 38°C outside!

Apart from kilometres and kilometres of boring road – thank God the children could play on their Apple toys during the drive – we were lucky to stop on the Bostan lake to take a swim and cool down from the heat before Korla.  Another noticeable part was where the highway followed a deep canyon to cross one TianShan range, with sand dunes flowing from the top of one side of the canyon.  Great fun to slide down the sand with the kids!

After Aksu, we reach Kashgar at last, at the Western tip of China.  This is no longer the mythical trade town where goods coming by caravan from East and West were exchanged.  However, it is quite fun to see the Sunday live stock market, where sheep, cows, yacks arrive on all sorts of vehicles to be sold.  The Yellow Mosque and surrounding bazaar is also a great remain of the golden age of the Silk Road, although being fast refurbished (ie rebuilt) to a Chinese way.

This week over the Silk Road concludes our China crossing.  China is definitively a big big country, where we drove 7000km (add another 4000km for train and minivan in Tibet).  After 40 days in China, we are keen to discover a stage of our trip: Central Asia.  In some ways, we are already there, as the Uygur minority has become more and more visible during the last few days!  The Chinese made us sleep in the courtyards of hotels for security reasons since we entered the Xinjiang province.  We must be blind as we have not seen any tension there, but certainly a lot of police check-points!

 

Silk Road - Route de la Soie
Album : Silk Road - Route de la Soie

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drapeau-francais dans Chine De retour du Tibet à Xining, nous retrouvons notre bon vieux Serko au garage Isuzu, et notre précédent guide Tony arrive d’Urumqi pour nous escorter sur la Route de la Soie.  Il est déjà tard mais nous ne résistons pas à rouler 70km pour quitter Xining, et aller dormir près d’un petit village, le long d’un champ de colza.

Faisant route vers le nord, nous traversons d’abord la Chaine Qilian, avec trois cols au-dessus de 3500m et un plateau couvert de champs de colza ressemblant à une mer jaune que beaucoup de touristes Chinois viennent photographier.  La température est assez basse en montagne, mais remonte rapidement quand nous retrouvons la plaine vers JaYuGuan, notre première étape.  La Dynastie Tan y a construit un fort pour protéger les marches de l’Empire du Milieu, et la Grande Muraille de Chine commence aussi en ce point.  Un voyage en Chine ne serait pas complet sant une photo de famille sur la Muraille!

En Chine, la Route de la Soie consiste en plusieurs itinéraires, au nord ou sud des déserts de Taklamakan et Gobi.  Une autoroute moderne conduit maintenant presque jusqu’à Kashgar, et la traversée qui pouvait prendre de trois à six mois en chameau peut maintenant s’effectuer en voiture en une semaine (400 km par jour sur presque 3000km).  Notre seconde étape est à DunHuang, fameuse pour les grottes Mogao construites à partir du 6e siècle, dont l’une,  la « Grotte Bibliothèque » re-découverte dans les années 1900, abritait 15 000 parchemins et peintures sur soie, maintenant dans plusieurs musées en Europe.  De là, le paysage devient vraiment inhospitalier, avec le néant piqueté de pylônes électriques d’un côté, les contreforts du TianChan de l’autre, et la température qui monte au-dessus de 35°C.

Durpan est une jolie oasis dans le désert, grâce à un système d’irrigation traditionnel consistant en puits connectés par des tunnels le long de la pente, pour collecter les eaux sous-terraines descendant du TianChan.  Ce système appelé Carez est vieux de 2000 ans et comprenait à une époque 5000km de tunnels et 172,000 puits.  Il figure parmi les trois grands travaux Chinois, avec la Grand Muraille et le Grand Canal, et fonctionne encore.  Visiter un tunnel nous permit d’échapper à la chaleur, mais gare au retour à 38°C dehors!

Au milieu de kilomètres et kilomètres de route monotone – Dieu merci, les enfants pouvaient jouer avec leurs IPods et Ipads Apple en route – nous avons plaisir à nous arrêter au Lac Bostan pour nous baigner et nous rafraichir avant Korla.  A un autre endroit remarquable, l’autoroute suit un profond canyon pour traverser une chaine du TianChan, avec des dunes de sable descendant du haut d’un des versants.  Quelle rigolade de descendre la pente de sable en courant avec les enfants !

Après Aksu, nous atteignons enfin Kashgar, à l’extrémité ouest de la Chine.  Ce n’est certes plus la ville mythique où s’échangeaient les marchandises venant en caravanes de l’est et de l’ouest.  Cependant, le Marché au bétail du Dimanche reste très intéressant, où moutons, vaches et yacks arrivent sur toutes sortes de véhicules pour être vendus.  La Mosquée Jaune et le bazar environnant sont aussi un bel héritage de l’âge d’or de la Route de la Soie, même si la vieille ville est en cours de modernisation (ie reconstruction) façon chinoise.

Cette semaine sur la Route de la Soie conclut notre traversée de la Chine.  La Chine est vraiment un grand grand pays, où nous avons conduit 7000km (plus encore 4000km de train et minivan au Tibet).  Après 40 jours en Chine, nous avons hâte de découvrir une autre partie de notre voyage : l’Asie Centrale.  Nous y sommes presque déjà, car la minorité Ouigour d’origine turque est devenue de plus en plus visible ces derniers jours!  Pour des raisons de sureté, les Chinois nous ont fait dormir dans des parkings d’hôtel depuis que nous sommes entrés dans la province du Xinjiang.  Nous devons être aveugles, car nous n’avons vu aucune tension, mais certainement beaucoup de contrôle de police le long de la route!

 

China – Tibet

China - Tibet dans Album photo drapeau-grande-bretagne While Serko could not cross Tibet, we still had the required permits so we did not want to waste this opportunity to visit the wonders of the roof of the world.  The rail link from Xining to Lhasa – the highest in the world – made a round trip possible.  On Thursday 4th July, the whole family and our Tibetan guide Tsering headed for the station at 21:00.  After two passport and Tibet Permit checks, we were allowed on the platform at 22:30.  This was a total chaos, everyone trying to arrive first to the coach… despite having numbered seats!  The train departed on time at 23:10, for a long ride (about 24 hours) and a harder night without sleepers, as we had to buy 3rd class tickets (hard seaters) for lack of anything else.  Agnes was not happy at all, but we made it, without any headache at the high pass (Tangga La, 5072m altitude).  Arrived in Lhasa at 22:30 on Friday, we were only a couple of passport and Permit checks away from a good night in our hotel.   At last!

The next day was spent in Lhasa, visiting the Potala palace with Thupten, our new guide for Tibet, who was very knowledgeable.  This palace used to be the residence of the Dalai-lama, and despite being empty now, is still a very interesting place to visit for its architecture, the wealth of the Buddhist decorations (Agnes counted more than 4000kg of gold) and the mystic of this high place of Tibetan Buddhism.  We spent the afternoon leisurely walking in the old town of Lhasa, notably on the Barkhor, the pilgrim circuit around the Jokhang temple.  Watching Tibetan pilgrims in all sorts of traditional costumes prostrating in front of the temple was very impressive.

The rest of our stay in Tibet is a five day tour towards Mount Everest with a minivan.  On the way, we crossed several passes above 5000m all with prayer flags, saw a wonderful turquoise lake, many beautiful valleys with yellow colza fields and snow or ice covered peaks in the background, green plateaus with yack or sheep herds watched by nomad famers, etc.  We stopped one night in Gyantse to visit the Kunbun monastery and its great 15th century stupa (still original).  A walk in the Tibetan old town, one of the few still preserved from Chinese modernisation, was like a time travel back to the 19th century!

The 9th July was the big day, with a 100km drive on a dirt road to reach Rongbuk Monastery and the Everest North Face Base Camp (EBC).  The bumpy ride was longer than 4 hours, and the view fully dependant on the weather… which had been rather overcast the previous days.  But we were extremely lucky, and got to see a cloudless North Face.  Agnes was already convinced that this trip to Tibet was a good idea (despite the train ride) and all the children go to appreciate the highest mountain in the world.  To avoid any altitude sickness, we had decided to skip the night at 5200m and return to our hotel at Shegar, 900m below.  Although we did not trek or climb anything that day, the round trip on the Everest dirt track for nearly 9 hours felt like a full mountain climb, hence we were all very pleased and tired once back at the hotel.

Two more days driving back to Lhasa, at average 40km/h due to the check-points every 50km, via Shitgatse, the second largest town in Tibet with its famous monastery.  We could not visit too many monastery in Tibet to avoid boring the children, so we skipped this one too, but had a great walk in the old town, through the market and under the fully renovated (rebuilt 5 years ago) Shitgatse palace, a small copy of the Potala with nothing in it!

Our last afternoon in Lhasa was another great walk in the old town, to take in the mystic atmosphere on the Barkhor prior to heading back to Xining.  The return train ride was much more comfortable, in a 2nd class cabin (hard sleeper) just for ourselves.  Arrived in Xining after a good night sleep, we were all very enthusiastic about resuming our trip with Serko via the Silk Road.  Tibet was a good break for everyone’s morale.

 

Chine - Tibet
Album : Chine - Tibet

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drapeau-francais dans Chine Serko ne pouvait pas traverser le Tibet, mais nous avions encore les permis nécessaires, et ne voulions pas perdre cette opportunité de visiter les merveilles du Toit du Monde!  La voie ferrée de Xining à Lhassa – la plus haute du monde – nous permettait de faire le voyage en boucle.  Alors jeudi 4 juillet, toute la famille et Tsering notre guide tibétain partent en taxi vers la gare à 21h.  Après deux contrôles de passeports et Tibet Permit, nous voilà autorisés à rejoindre le quai à 22h30, dans un chaos total, chacun cherchant à arriver premier au wagon, malgré les places numérotées!  Départ à l’heure à 23h10, pour un long voyage (environ 24 heures) et une nuit encore plus dure sans couchettes, comme nous avions dû prendre des billets de 3e classe (hard seaters), les seuls disponibles.  Agnès n’était pas contente du tout, mais nous avons survécu sans même un mal de tête au col élevé (Tangga La, 5072m d’altitude).  Arrivés à Lhassa vendredi à 22h30, il ne nous restait plus que quelques contrôles de passeport et Permit pour atteindre notre hôtel et une bonne nuit.  Enfin !

Nous avons passé samedi à Lhassa, d’abord pour la visite du Palais du Potala avec Thupten, notre nouveau guide pour le Tibet, très cultivé et agréable.   Le Potala était la résidence du Dalai-lama, et bien que maintenant vide, reste très intéressant à visiter pour son architecture, la richesse des décorations Bouddhistes (Agnès a compté plus de 4000kg d’or) et la mystique de ce haut lieu du Bouddhisme Tibétain.  Après-midi à déambuler tranquillement dans les rues de la vieille ville de Lhassa, notamment sur le Barkhor, le parcours des pèlerins autour du  temple Jokhang.  Regarder ces pèlerins habillés de costumes traditionnels se prosterner à plat ventre devant le temple est très impressionnant.

Le reste de notre voyage au Tibet fut un tour de cinq jours vers le Mont Everest en minivan.  Nous avons franchi de multiples cols au-dessus de 5000m tous avec leurs drapeaux à prière, vu un magnifique lac turquoise, beaucoup de jolies vallées avec champs de colza jaunes et pics enneigés en arrière plan, de verts plateaux avec troupeaux de yacks ou moutons gardés par des bergers nomades, etc.  Nous avons fait une halte à Gyantse pour visiter le monastère Kunbun et son superbe stupa Tibétain du 15th siècle (encore original).  Une promenade dans la vieille ville Tibétaine, l’une des rares encore préservées de la modernisation chinoise, fut comme un voyage dans le temps vers le 19e siècle!

Le 9th juillet était le grand jour, avec une piste de 100km pour atteindre le monastère Rongbuk et le camp de base de la face nord de l’Everest (EBC).  Le voyage chaotique dure plus de 4 heures, et la vue dépend bien-sûr de la météo … les précédents jours plutôt couverts ne présageant rien de bon.  Mais nous fûmes extrêmement chanceux et virent la face nord sans un nuage.  Magnifique, comme le montrent imparfaitement les photos.  Agnès avait déjà révisé son jugement sur ce voyage au Tibet (malgré l’aller en train) et tous les enfants purent apprécier la plus haute montagne du monde à sa juste mesure.  Pour éviter le mal d’altitude, nous voulions éviter la nuit à 5200m donc retournèrent à notre hôtel à Shegar, 900m plus bas.  Même si nous n’avons ni randonné, ni grimpé ce jour, l’aller et retour à l’Everest, avec près de 9 heures de piste, nous donnait l’impression de revenir d’une course de montagne, fatigués mais heureux de retrouver l’hôtel.

Deux jours de plus pour rentrer à Lhassa, à 40km/h de moyenne à cause des check-points tous les 50km, et une halte à Shitgatse, la seconde plus grande ville du Tibet, et… son fameux monastère.  Nous ne pouvions pas visiter trop de monastères au Tibet, pour ne pas ennuyer les enfants, donc nous avons aussi passé celui-là,  mais firent une agréable promenade dans la vieille ville, par le marché et sous le palais de Shitgatse complètement rénové (c’est-à-dire reconstruit il y a 5 ans), une petite copie du Potala sans rien à l’intérieur !

Pendant notre dernier après-midi à Lhassa, nous marchons à nouveau dans la vieille ville, pour bien nous imprégner de l’atmosphère mystique sur le Barkhor avant de repartir à Xining.  Le train du retour fut bien plus confortable, en couchette 2nde classe (hard sleeper) avec un compartiment de 6 juste pour nous.  Arrivés à Xining après une bonne nuit de sommeil, nous étions tous enthousiastes de reprendre la route de la Soie avec Serko.  Le Tibet fut très bien pour remonter le moral de toute la famille.

Chine – China: Yunnan

China: Yunnan

At once, we understand that China is very different from all the countries that we just crossed: the Mohan custom is as large and luxurious as an airport hall, but desert as hardly anyone uses this route to enter into China.

We meet Tony, our guide from the Greatway – Tibet Tour agency, who will stay with us until Tibet.  For several months, the agency has already prepared several applications for truck insurance, for temporary license plates, etc. and made the guaranty deposit for temporary import of vehicle.  They also applied to Chinese authorities for travel permits with a detailed description of our itinerary over 33 days.  Agnès had also obtained the Chinese visa in Sydney in January, so we expected to do nothing, apart from filling the usual immigration entry cards.  Tony takes care of the rest, which still takes 2 hours in Mohan, after which we drive 40km to Mengla where we wait during the full afternoon at the Traffic Police for insurance formalities. 

We spend our first night in China at Mengla Traffic Police carpark, among accident wrecks! Benoit is really disappointed, as we cannot find any ATM accepting our international VISA in Mengla, hence have to dine our food reserves: pasta and tomato sauce! The next day, Agnes and Benoit pass a medical check in brand new local government offices, to grand us our Chinese driving license.  Finally, Serko goes through a braking test and weighing.  Two hours later, spent schooling the girls, Tony arrives at last with all our paperwork: at 11am on 14 June, we now can travel through China!

After 50km on a mountain highway, we finalise the itinerary with Tony during lunch.  Our initial intent was to cross Yunnan, a mountainous and touristic province of South China, to reach Tibet with the shortest route.  Unfortunately, due to political unrest in Tibet last year, the Yunnan – Tibet highway is closed to foreigners.  Hence, we have to enter Tibet from the North, ie a 1700km detour to the initial itinerary.  The agency has tried to squeeze this into the initial timeframe, yielding a very heavy programme with a few long stages that we try to improve as we can.

The must-see highlight in Yunnan is Yuanyang and its spectacular rice terraces. We cannot miss it, but this requires 400km of « mountain road », as the highway would make too long a detour.  This shows us the extreme contrasts between narrow serpentine old roads (20km/h), average roads as serpentine but wider with more trucks hence completely broken (15 to 25km/h), and the modern express roads / highways (60km/h), built with impressive tunnels, viaducts and retaining walls (Benoit is flabbergast by these huge engineering achievements in a little populated area.)  The size of the mountains and the scale of the landscapes is breathtaking: 30km climbs to reach more than 2000m altitude, then downhill into gorges, or through villages perched on the crests and growing into towns with 15 storey buildings cantilevering over slopes, and rubber tree, maize, tea plantations on any available space, irrespective of incline.  We are not in Yuanyang yet but landscapes are fabulous.  No doubt many generations of Chinese farmers have worked hard to reach this.  The traditional costume worn by local « minority » women are great too. 

On the downside, we spend long hours at the wheel, and our children have very little play time at Jiangcheng and Yuanyang stops.  We also meet a group of French overland travellers, 4 couples each in a 4WD motorhome, escorted by a guide from the same agency as us.  They left France in March for 8 months and will spend 3 months in China.  Their feedback about Central Asia reassures Agnes for the upcoming journey.

Yuanyang rice terraces are beautiful, although not at their best in spring when rice has already grown and one cannot see the water reflection.  This is now turned into an organised touristic destination for the numerous Chinese tourists.  Then we resume our journey North-bond, with another vertiginous crossing over a lake, to reach the historical town Jianshui.  We immediately fall in love with this town whose streets show many Ming dynasty style facades (original or rebuilt!)  We are lucky to find a car park next to the central square, where we can see group dancing at night and taichi or badminton in the morning.

Not much time to spare, but we still visit a lovely 500 year old Confucius temple, before resuming our North-bond journey to Shilin.  There, we visit the « Stone Forest », an organised theme park around a karst.  Our kids enjoy this natural wonderland, labyrinth and staircases among vertical grey limestone pillars.  The Stone Forest is apparently the first touristic destination in Yunnan, and it is indeed organised like a factory, with a capacity of at least 1000 busses per day! Thank god we did not come there during the high season.

Finally, we complete our crossing of Yunnan with a very long 600km stage.  On the map, this is a highway all along, but we cross a pass at 2627m where the road is only 2×1 lanes near Huize, and after Xhaotong, the road is very bad and Agnes struggles to pass the slow trucks.  After driving downhill for 60km, we finally reach a proper highway built quasi all along on viaducts at the bottom of a narrow valley.  As the night comes, we decide to call it a day and take the Yanjin exit.  We arrive at night, under a lightning storm in this town squeezed at the bottom of the valley.  Narrow road overlooking the river on one side, and wide trucks coming in front are not a nice feeling for the driver.  This place is horrible, but Tony manages to get us a decent spot to park overnight, in the bus depot.  This 530km stage has also exhausted our children, however Agnes manages everyone perfectly through dinner and to bed.  Tomorrow is another day, and we will leave Yunnan to enter Sichuan. 

Conclusion of this first week in China: without a guide working as a translator and knowing how to use his detailed GPS, our journey through China would be very difficult, notably due to the language and the alphabet totally… Chinese as we say in French for something completely unintelligible!  The Yunnan province is superb, but we under estimated its steep mountainous aspect.  The poor quality of some of the roads grew some concern about Tibet, but our guide is reassuring: Tibet is a plateau, with better roads albeit at higher altitude.  Finally, China is a huge country, and to cross it will require nearly 9000km of long hours at the wheel.

 

Chine - Yunnan
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Chine: Yunnan

Dès les premières minutes, nous comprenons que la Chine n’a rien à voir avec tous les pays que nous venons de parcourir: la douane de Mohan a la taille et l’aspect luxueux d’un hall d’aéroport, désert puisque presque personne n’emprunte cette route pour entrer en Chine.

Nous y rencontrons Tony, notre guide de l’agence Greatway – Tibet Tour, qui nous accompagnera jusqu’au Tibet.  L’agence a déjà préparé depuis plusieurs mois les demandes d’assurance pour le véhicule, de plaque d’immatriculation temporaire, et organisé le dépôt de garantie pour l’importation temporaire du camion, ainsi que la déclaration de notre itinéraire de 33 jours, ville par ville, aux autorités chinoises.  Agnès avait déjà effectué demandes de visa en janvier à Sydney, si bien que, mis à part remplir les habituelles cartes d’entrée pour l’immigration et présenter nos passeports, nous n’avons rien à faire, et Tony s’occupe du reste.  Cela prend tout de même 2 heures à Mohan, puis nous roulons 40km jusqu’à Mengla où nous attendons l’après-midi à la Traffic Police, pour les formalités d’assurance et de vignette.  C’est dans ce parking que nous passons notre première nuit en Chine, au milieu des véhicules accidentés ! Et Benoit est très déçu car nous ne trouvons aucun distributeur de billets acceptant nos cartes étrangères, et devons donc nous contenter du diner nouilles – sauce tomate habituel ! Le lendemain, visite médicale pour Agnès et Benoit dans les bureaux flambant neufs du gouvernement local, afin de nous accorder nos permis de conduire temporaires chinois, puis test de freinage pour Serko sur piste avec capteurs de poids.  Deux heures plus tard, passées à faire l’école aux filles, Tony arrive enfin avec nos permis de conduire et notre plaque d’immatriculation.  Ca y est, il est 11h le 14 juin et nous pouvons voyager en Chine !

Nous empruntons sur 50km une autoroute de montagne, et après déjeuner, affinons les détails d’itinéraire avec Tony.  Notre intention était de traverser le Yunnan, province montagneuse et touristique du Sud de la Chine, pour gagner le Tibet par le plus court chemin.  Hélas, suite aux manifestations de moines tibétains l’an dernier, la route Yunnan – Tibet est interdite aux étrangers.  Il nous faut donc entrer par le Nord, en faisant un détour de 1700km sur l’itinéraire initial.  L’agence nous a proposé un programme très chargé, avec certaines étapes trop longues que nous essayons d’améliorer à la marge.

La destination entre toutes à ne pas manquer au Yunnan est Yuanyang et ses rizières en terrasse.  Pas question de les rater, mais cela implique environ 400km de « route de montagne ».  Nous découvrons à cette occasion les contrastes extrêmes entre les vieilles routes, étroites et sinueuses, les routes moyennes tout aussi sinueuses, plus larges mais empruntées par beaucoup de camions donc défoncées, et enfin les voies express moderne, construites à coups de tunnels, viaducs et murs de soutènement gigantesques (Benoit est complètement bluffé par ces travaux titanesques, dans une région peu peuplée).  La dimension des montagnes et l’échelle des paysages nous coupe le souffle : ascensions de 30km pour monter à plus de 2000m, puis redescente dans des gorges, villages perchés sur les crêtes qui s’agrandissent en villes moyennes à grand renfort d’immeubles de 15 étages construits en surplomb sur les pentes, et surtout plantations d’hévéa, maïs, thé sur le moindre espace disponible.  Nous ne sommes pas encore à Yuanyang mais les paysages sont fabuleux.  Pas de doute, les Chinois ont travaillé dur pour en arriver là.  Nous nous réjouissons aussi des costumes traditionnels portés par les femmes de la « minority » (minorité ethnique) locale.  La contrepartie est que nous passons de longues heures au volant, et les enfants n’ont guère le temps de jouer aux étapes de Jiangcheng et Yuanyang.  Nous croisons un groupe de « camping-caristes » Français qui voyagent à bord de 4 voitures tout-terrain habitables, escortés par un guide de la même agence que nous.  Ils sont partis de France pour 8 mois, et vont passer 3 mois en Chine.  Les échanges d’expériences et d’informations sur l’Asie Centrale par où ils ont gagné la Chine rassurent Agnès sur la suite du voyage.

Les rizières de Yuanyang sont magnifiques, même si, au printemps, le riz a déjà poussé et c’est moins spectaculaire qu’en automne quand elles sont en eau.  C’est une destination touristique de plus en plus prisée des Chinois, comme le montre l’aménagement de routes, restaurants et plateformes d’observation récents.  Puis c’est reparti pour une nouvelle traversée de montagne vertigineuse, au-dessus d’une retenue d’eau, et arriver à la ville historique de Jianshui.  Nous avons tout de suite le coup de foudre pour cette ville dont les rues du centre sont bordées de maisons vieilles de plusieurs siècles (le style, mais les murs et la peintures sont neufs !)  Nous avons la chance de trouver un parking tout près de la place centrale très animée : de nombreuses personnes y dansent en groupe le soir, et font du taichi ou jouent au badminton le matin.

Pas le temps de s’attarder, mais nous visitons quand même un très joli temple de Confucius vieux de 500ans.  Nous poursuivons notre route vers le Nord, en direction de Shilin où l’on visite la « Stone Forest », un parc à thème organisé autour d’un massif karstique très singulier.  C’est joli, surtout le soir avec une belle lumière, et les enfants s’amusent de ce labyrinthe d’escalier entre les rochers verticaux.  La Stone Forest est en fait la première destination des voyages organisés au Yunnan, et le parc est organisé de manière tout à fait industrielle, avec une capacité d’au moins mille bus par jour ! Heureusement, nous n’y étions pas à la haute saison touristique, et le parking de bus une fois vidé le soir est un lieu de bivouac parfait pour Serko et le groupe de Français qui nous a rejoints par une route différente.

Enfin, nous reprenons une autoroute vers le Nord, en contournant Kunming pour une très longue étape de 600km.  Sur la carte, c’est de l’autoroute tout le long, mais nous franchissons un col à 2627m où la route passe à 2x1voies vers Huize, et après Xhaotong, la route est très mauvaise et Agnès a bien du mal à doubler les camions.  Après une descente de vallée de près de 60km, nous retrouvons une autoroute digne de ce nom, succession de viaducs en fond de vallée, mais nous décidons d’écourter l’étape en sortant vers Yanjin.  Nous arrivons à la nuit, par un orage dans cette ville coincée au fond d’une vallée étroite.  C’est vraiment glauque, mais Tony nous déniche un bon parking au dépôt de bus.  Cette étape de 530km a épuisé les petits, qu’Agnès gère au mieux.  Demain, nous quitterons le Yunnan pour le Sichuan.

Conclusion de cette première semaine en Chine : sans un guide servant d’interprète et muni d’un GPS détaillé, notre voyage en Chine serait très difficile, notamment à cause de la langue et de l’alphabet totalement… chinois !  Le Yunnan est une région superbe, dont nous avions sous-estimé le caractère montagneux escarpé.  La piètre qualité de certaines routes aurait de quoi nous inquiéter pour le Tibet, mais notre guide se veut rassurant : les routes de plateau, quoique plus élevées, seraient meilleures.  Enfin, la Chine est un très grand pays, et la traverser va nous demander 9000km et de longues heures de conduite.

 

 

Laos – Lao

Lao

Over with the race through Thailand, we are now on holiday for about two weeks.  We start with the Tad Lo waterfalls to rest: two days to the tune of flowing water, with an elephant ride that the kids loved, and a river bath.  Then we head back to Pakse via the Bolaven plateau and its traditional villages among cafe or tea plantations.  

We then follow the Mekong River to the far South of Lao, near the Cambodian border, to visit the 4000 islands and watch the fresh water dolphins.  The calm Mekong River flow is blocked at this spot by rocky crags that created mighty waterfalls and rapids, as well as many islands.  We did not count them all but have visited two, Don Khone and Don Ket, including a bike ride to follow the trace of 1880’s French settlers that did built an ingenious system of trans-border and a railway to bypass the rapids.

On the way back to the North, we cross the Mekong River, 40km South of Pakse, on a makeshift ferry with a timber deck and three second hand hulls, to reach the right bank and visit the Khmer temple of Wat Phou, contemporary with Angkor’s first temples.  The next day, we are back on the left bank over the more reassuring Pakse bridge.

We then quickly make way to the North, and visit the Tham Kong Lor cave on the way.  This cave is located at the end of a gorgeous valley, with rice fields and karstic cliffs, and is visited by boat.  Indeed, an underground river dug a 30m wide by 20m high tunnel, over 7.5km long, including huge rooms filled with limestone concretions.  The boat drivers sail full speed through the serpentine tunnel that they know by heart.  The underground cool air is a welcome relief from the external heat and moisture.  We highly recommend this visit, a caving trip which everyone loved.

We intended to relax a bit in Lao, and this is made easier by shorter driving distances and a thorough selection of visited places.  Having been told that Vientiane, the Lao capital city, was far less interesting than Louang Prabang, we only make a short refuelling stop there: fuel, water, supermarket food, and “Le Provençal”, a great little French restaurant!

After more than 1000km along the Mekong, we now leave the Mekong valley to cross Lao Northern mountainous region:  from Vang Vieng on, a serpentine road between vertical peaks and crests lets us measure the impact of logging on the Lao jungle, replaced in some places by maize crops on very steep slopes.  This region reminds us of the Flores Island roads, albeit wider and with less truck traffic, maybe because some of them actually drive in convoys at night.

Louang Prabang is up to its promises and we spend three very nice days there: (slow) visits of beautiful temples, walking along old town streets or along the Mekong River, repeat visits at the French boulangerie.  We even meet a French family, Benoit, Aude and their four children, who are travelling  five months in South Asia with a motorhome shipped from France (cf. their blog http://parentheseenasie.canalblog.com/ ) et a couple of very nice young Americans, Brad et Sheena, who travel around the world with their Volkwagen combi for three years (http://www.drivenachodrive.com/ )  An evening and night eating together al fresco on a terrace along the Mekong River feels like family holiday at home!

As last, we only have to reach the Chinese border.  Bad surprise on the way, between Pak Mong and Houay Lin, where we need four hours to make our way through 75km of terrible road, half paved road broken by trucks, half dusty track without any paving.  Unlike all the other roads in Lao which are fairly good, this reminds us of Timor Leste.  After the last night in Lao, cold at last (the children even asked for their polar fleece for the first time of the trip), we feel like we are already in China in Oudom Xay, as all the signs of this town are in Chinese and the last 100km to the border have been rebuilt to a new road (by Chinese contractors) probably because this leg is important to enable Chinese trucks to reach Vietnam via DienBienPhu.

Laos
Album : Laos

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Le Laos
Fini la course à travers la Thailande, nous voici en vacances pour presque deux semaines.  Nous avons commencé par les chutes de Tad Lo pour nous reposer: deux jours bercés par le bruit de l’eau, avec promenade à dos d’éléphant que les enfants ont adorée et baignade dans la rivière.

Retour à Paksé par le plateau de Bolaven, et ses petits villages traditionnels entourés de plantations de café ou de thé.  Puis nous suivons le Mékong jusqu’au Sud du Laos, tout près de la frontière  cambodgienne, pour aller voir les 4000 îles et les dauphins d’eau douce.  La course tranquille du Mékong y est bloquée par des verrous rocheux, qui ont créés de puissantes cascades ou rapides, et de nombreuses îles.  Nous ne les avons pas comptées, mais en visitons deux, Don Khone et Don Ket, par une balade à vélo sur les traces des colons français qui avaient construit un système de transbordeur et une voie ferrée pour passer les rapides en 1893.

Nous traversons le Mekong 40km au Sud de Paksé, sur un bac bricolé avec un platelage en bois sur un trimaran un peu inquiétant, pour rejoindre la rive droite et aller voir le temple Khmer de Wat Phou, contemporain des premiers temples d’Angkor.  Retour rive gauche par le pont de Paksé.

Nous remontons ensuite rapidement vers le Nord, pour aller visiter la grotte de Tham Kong Lor.  Celle-ci est logée au fond d’une superbe vallée, plaine de rizières bordée de falaises karstiques, et se visite en bateau.  En effet, une rivière souterraine a creusé un tunnel de 30m de largeur et 20m de hauteur sur 7,5km de longueur, avec aussi de très grandes sales remplies de formations calcaires.  Les piroguiers qui naviguent à toute vitesse dans ce tunnel sinueux connaissent la grotte par cœur, et la fraicheur sous-terraine nous soulage de la chaleur et moiteur extérieures.  Bref, une séance de spéléologie très appréciée de tous.

Nous voulions prendre notre temps au Laos, et sommes aidés en cela par les distances raisonnables, et une sélection des lieux visités.  Ayant compris que la capitale Vientiane présentait beaucoup moins d’intérêt que Louang Prabang, nous n’y faisons qu’une courte halte : carburant, eau, supermarché, et Le Provençal, un bon petit restaurant français.

Nous quittons ainsi la plaine du Mékong pour aborder le Nord montagneux du Laos : à partir de Vang Vieng, c’est une route sinueuse entre des pics verticaux et sur des crêtes d’où nous pouvons prendre la mesure du déboisement de la jungle du Laos, pas toujours remplacée par des cultures de maïs sur des pentes très raides.  Cela nous rappelle un peu les routes de Flores, en plus large et avec un moindre trafic de camions, peut-être car certains s’arrêtent pour rouler en convois de nuit.

Louang Prabang tient ses promesses et nous y passons trois jours très agréables : visite de temples, promenades dans les ruelles du centre ou le long du Mékong, achats répétés à la boulangerie française.  Nous rencontrons une famille de Français, Benoit, Aude et leurs quatre enfants qui sont venus passer cinq moins en Asie du Sud avec un camping-car acheminé par bateau de France (cf. leur blog http://parentheseenasie.canalblog.com/ ) et un jeune couple d’Américains fort sympathiques, Brad et Sheena, qui font le tour du monde avec leur combi Volkwagen en trois ans (http://www.drivenachodrive.com/ )  Une soirée tous ensemble sur une terrasse au bord du Mékong a de vrais accents de vacances.

Enfin, il ne nous reste plus qu’à rejoindre la frontière chinoise.  Mauvaise surprise entre Pak Mong et Houay Lin, où nous affrontons 75km de route terrible, moitié route défoncée par les camions, moitié piste poussiéreuse sans aucun revêtement, franchis en plus de quatre heures.  Cela nous rappelle le Timor, et nuance notre impression de bonnes routes dans le reste du Laos.  Après notre dernière nuit au Laos, fraiche enfin (nous avons même sorti les polaires des enfants), nous avons l’impression d’entrer en Chine dès Oudom Xay, car toutes les enseignes dans cette ville sont en Chinois, et les 100km qui nous séparent de la frontière ont été refaits à neuf (par des Chinois) sans doute parce qu’il s’agit d’un tronçon important pour permettre aux camions Chinois de rejoindre le Vietnam par DienBienPhu.

Malaisie, Thailande, Cambodge – Malaysia, Thailand, Cambodia

Malaisie, Thailande, Cambodge - Malaysia, Thailand, Cambodia dans Album photo drapeau-francais Un court vol sur Malaysian Airlines nous amène en Malaisie péninsulaire, le 17 mai.  Direction Kuala Lumpur (KL pour les intimes) dans un appartement au 34e étage d’une tour (dénommé 33A car le 4 porte malheur pour les Chinois !) à quelques stations de métro ou monorail du centre-ville.

Malaisie/Malaysia
Album : Malaisie/Malaysia

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Les métropoles ne sont pas notre tasse de thé, mais comme nous devons attendre Serko 4 ou 5 jours, nous profitons de quelques points d’intérêt de la capital malaise : KL City Centre, un gigantesque centre commercial au pied des tours jumelles Petronas, avec climatisation ! et un intéressant musée scientifique « Petrosains » sponsorisé par la compagnie pétrolière Petronas, très pédagogique pour les enfants sur la prospection et l’exploitation pétrolière ;musée d’art islamique, collection très riche de textiles, bijoux, armes et corans enluminés, originaires de tous les pays musulmans ;  Merdeka Square, la place de l’indépendance, avec son bel ensemble d’architecture coloniale, mais rapidement car les enfants rechignent un peu à marcher sous le soleil par 90% d’humidité et plus de 35°C .  Et une épidémie de gastro-entérite nous bloque deux jours, donc nous ne visiterons pas China Town.  Finalement, l’attente de Serko sera rendue supportable par la climatisation de l’appartement et la piscine où Benoit et les enfants sont allés se défouler tous les jours.

Le 22 mai, nous voilà enfin partis avec notre camping-car retrouvé.  Après un peu de peine à s’extraire des échangeurs autoroutiers de KL, puis nous filons vers le Nord.  200 km plus loin, nous trouvons « au flair » à Ipoh un bivouac très agréable dans une petite vallée au milieu de la jungle, avec rivière et cascade, aménagée en parc de loisir. Benoit en profite bien le lendemain matin, avec des jeunes des environs.

Enfin, nous avons grand plaisir à cheminer dans les rues de la vielle ville de Georgetown, sur l’Ile de Penang.  La fusion des cultures Chinoises, Malaises et Indiennesy forme un cocktail très réussi : fascination dans un temple très coloré de clan Chinois, recueillement devant une cérémonie d’offrandes Hindouiste au coin d’une rue, atmosphère enivrante de LittleIndia à la tombée de la nuit…

Au revoir Malaisie, bonjour Thailande, pour une traversée du Sud au Nord-Est assez rapide, ne laissant pas de place aux détours vers les stations touristiques de la côte Ouest, par manque de temps et d’intérêt.  Nous stoppons quand même dans des endroits superbes, notamment une plage paradisiaque àKanhom, avec cocotiers et sable blond.  Une étape nous fait aussi découvrir les plantations d’hévéa, avec les petits pots en noix de coco pour récolter le caoutchouc naturel.  Enfin, après avoir soigneusement contourné l’agitée Bangkok par ses autoroutes périphériques, nous gagnons enfin Aranyaprathet et la frontière avec le Cambodge.

Thailande
Album : Thailande

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Un parcours du Sud-Est Asiatique ne se conçoit pas sans une visite des temples Kmers d’Angkor.  Ce sera d’ailleurs tout ce que nous verrons du Cambodge, mais cette étape obligée est bien à la hauteur de sa réputation de 8e merveille du monde (j’ignore quelles sont les 7 autres).  Nous y arrivons une après-midi, et nous offrons une visite en soirée  des premiers temples d’Angkor Thom, en solo après le départ des touristes, notamment sur la monumentale pyramide du Baphuom et ses raides escaliers.  Le lendemain commence tôt par le plus réputé, Angkor Wat, puis une succession d’autres visites entrecoupées de pauses ou sieste, à notre rythme, pour finir dans l’ambiance de citée perdue du temple Ta Prohm, envahi par la jungle et les racines d’arbres.  Enfin, le lendemain, juste pour le plaisir, une nouvelle visite d’Angkor Wat pour parcourir avec les enfants les fresques du Ramayana et l’histoire de l’enlèvement se Sinta, et prendre le temps d’admirer la composition de ce chef d’œuvre architectural. Nous voilà reparti vers la Thailande, pour une étape de liaison qui nous conduit à UbonRachathani, un proche d’un poste frontière avec le Laos délivrant des visas à l’arrivée.

Cambodge/Cambodia
Album : Cambodge/Cambodia

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Cette partie du voyage fut (trop) rapide, mais nous laisse maintenant deux semaines pour profiter pleinement du Laos avant d’entrer en Chine.

 

 

drapeau-grande-bretagne dans Asie du Sud On 17th May, a short Malaysian Airlines flight takes us to peninsular Malaysia.  Destination Kuala Lumpur (KL) in a flat at the 34th floor of a tower (actually called 33A in the lift, because number 4 is bad luck for Chinese!) a few metro or monorail stops from downtown. 

Large metropolis are not our cup of tea, but as we have to wait 4 or 5 days for Serko, we may as well enjoy a few highlights of the Malaysian capital: KL City Centre, a huge shopping mall at the base of the Petronas twin towers, with air conditioning and an interesting scientific museum « Petrosains » sponsored by the oil company Petronas, very didactic for children on oil exploration and transformation; the Islamic art museum, with a rich collection of textiles, jewellery, weapons and  illustrated Koransfrom all over the Muslimworld ;  Merdeka Square, the place where independence was proclaimed in 1953, with a beautiful colonial architecture, but quickly because the children do not like walking in the sun with 90% humidity and above 35°C .  And an epidemic gastro-enteritis keeps us at home for two days hence we will give China Town a miss.  Finally, we will overcome these few days, thanks to the air conditioned apartment and the swimming pool where Benoit and the children had some exercise every day.

On 22nd May, we get our motorhome back at last.  After a few detours caused by the spaghetti like highway exchangers, we leave KL and head towards the North.  200 km farther, we find in Ipoh, by sheer luck, in a small recreation reserve in a hidden valley among the jungle, with a river and waterfalls. Perfect spot for camping and Benoit enjoys a nice bath the next morning with a few local youths.

Finally, we really enjoy walking in the streets of old Georgetown, on Penang Island: the mix of Chinese, Malay and Indian cultures makes a very nice cocktail there:awe in a very coloured Chinese clan temple, meditation in front of a Hindu offering at a street corner statute, fascination by the  Little India night atmosphere…

Goodbye Malaysia, hello Thailand, for a quick South – North-East crossing, without any time spent at the famous beach resorts of the West Coast, due to lack of time and interest.  We still stop in a few superb places, especially a paradise beach in Kanhom, with coconut tree and white sand. Another stop introduces us to the rubber-tree plantations, with little pots to harvest the natural rubber.  Finally, after a careful detour around agitated Bangkok, which we only see from the ring roads, we head toAranyaprathetand the Cambodian border.

A trip through South-East Asia would not be complete without seeing the Khmer templesof Angkor.  This will be the only place that we visit in Cambodia, but this mandatory stop is quite up to its reputation of 8th Marvel of the World (I actually do not know the other seven).  We arrive there in an afternoon, and enjoy a near private evening visit of Angkor Thom, after tourists have departed, especially on the impressive Baphuompyramid and its steep stairs.  The next day, and early start on the superstar Angkor Wat is followed by other visits, breaks, nap, at our pace, to end in the lost city atmosphere of Ta Prohm, invaded by jungle and huge tree roots.  Finally, just for fun, we pay another visit to Angkor Watthe next morning, to watch the Ramayana relief carvings, notably the story of the rapt of Sinta with the children, and take some time to admire the architectural design of this masterpiece.  Then, we head back to Thailand, for a link stage towardsUbonRachathani, a border crossing to Lao where visa on arrival can be obtained.

This part of our journey was (too) quick, but leaves us two weeks to fully enjoy Lao prior to entering China.

 

 

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